192 views

Πάνε πια δύο εβδομάδες από την πανηγυρική άνοδο της Charlton στην Championship και η χαμένη του τελικού, Sunderland, ετοιμάζεται για την μόλις τρίτη χρονιά της ιστορίας της στην τρίτη κατηγορία, η οποία όμως είναι η δεύτερη συνεχόμενη. Μια ομάδα ανήμπορη να σηκώσει κεφάλι ή απλά κακότυχη «μαύρη γάτα»;

 

H Sunderland ιδρύθηκε το 1884 και για περίπου έναν αιώνα (1972) μια μαύρη γάτα βρισκόταν στο επίκεντρο του επίσημου σήματός της. Αν και δεν υπάρχει επιβεβαιωμένη εκδοχή της ιστορίας, ο μύθος λέει πως για περίπου μια δεκαετία στις αρχές του περασμένου αιώνα ένα τέτοιο αιλουροειδές είχε κάνει «σπίτι» του την παλιά έδρα του συλλόγου, «Roker Park». Οι παίκτες την τάιζαν πριν από κάθε προπόνηση, την έπαιρναν αγκαλιά στις επίσημες φωτογραφίες και πανηγύριζαν μαζί της μετά από μεγάλες νίκες, όπως αυτή του 1908 όταν συνέτριψαν την Newcastle με 9-1 στην μεγαλύτερη νίκη της ιστορίας των Tyne-Wear Derbies.

Τριάντα χρόνια αργότερα (1937) κατά την πρώτη κατάκτηση του FA Cup από τον σύλλογο, ένας φανατικός οπαδός, ονόματι Billy Morris, έγινε πρωτοσέλιδο αφού στην μπροστινή τσέπη του μπουφάν του μετέφερε μια μαύρη γάτα για καλή τύχη και οι φωτογραφίες του να πανηγυρίζει με το συμπαθές κατοικίδιό του τρομοκρατημένο ξεπέρασαν σε δημοφιλία κι αυτές με το τρόπαιο. Ακόμα κι αν λείπει από το σήμα εδώ και σχεδόν 50 χρόνια το προσωνύμιο «Μαυρόγατες» έγινε επίσημο και φοριέται με καμάρι από φιλάθλους και παίκτες.

 

black cats

 

Τι συμβαίνει όμως όταν η γρουσουζιά πια δεν μπορεί να ξορκιστεί και η κακοτυχία συνοδεύει την Sunderland σε κάθε της βήμα; Η φετινή σεζόν έμοιαζε ιδανική για την απαρχή της αναγέννησης. Ικανότατο ρόστερ γεμάτο νεαρά ταλέντα και έμπειρους σταρ, ένας ταλαντούχος προπονητής με επιτυχημένο παρελθόν στην γειτονική Σκωτία, νέα στιβαρή διοίκηση και πλήθος κόσμου να σημειώνει νέα ρεκόρ προσέλευσης στο πρωτόγνωρο πρωτάθλημα της League One. Οι προβλέψεις δεν έπεφταν έξω και οι «Μαυρόγατες» έμοιαζαν να κάνουν περίπατο στο πρωτάθλημα, έχοντας μόλις δύο ήττες μέχρι τον Απρίλιο (!), και τρομοκρατούσαν αντιπάλους στο EFL Trophy φτάνοντας στον τελικό με δέκα νίκες και 18-2 στα συνολικά τέρματα!

Κι έπειτα ήρθε το «13». Στις 13 Απριλίου η Sunderland θα σημειώσει την τρίτη ήττα της στο πρωτάθλημα, γνωρίζοντας εντός έδρας ήττα-σοκ από την Coventry με 5-4 (!) σε ένα από τα πιο χορταστικά ματς της χρονιάς κι ενώ έχει καταφέρει να γυρίσει από το 3-1, ισοφαρίζοντας αρχικά σε 3-3 κι έπειτα σε 4-4. Μέχρι το φινάλε θα κατορθώσει να χάσει άλλες δύο φορές, έχοντας σε 20 ημέρες περισσότερη «χασούρα» από ότι στις προηγούμενες 260! Φυσιολογικά η απευθείας άνοδος κάνει φτερά και τελικά πέμπτη και απογοητευμένη θα πρέπει να ξεπεράσει το εμπόδιο της Portsmouth για να διεκδικήσει την άνοδο στον τελικό των play-offs στο «Wembley».

 

black cats

 

Η αντίπαλος διόλου άγνωστη αφού οι «Μαυρόγατες» την είχαν αντιμετωπίσει στον τελικό του EFL Trophy, σε ένα παιχνίδι που η τύχη είχε κάνει τα δικά της τερτίπια. Γκολ ισοφάρισης για το 1-1 της κανονικής διάρκειας από τον Thompson της Portsmouth στο 82′ στην πρώτη σημαντική φάση της ομάδας του, γκολ ισοφάρισης για το 2-2 από τον McGeady στο τελευταίο λεπτό της παράτασης και δέκα πέναλτι, με μοναδικό αποτυχημένο αυτό του Cattermole την στιγμή που οι αντίπαλοι έκαναν το 5/5 με τα δύο να μπαίνουν αφού πρώτα χτύπησαν το δοκάρι!

Τι κι αν οι οιωνοί ήταν κακοί. Τι κι αν έγιναν χειρότεροι με τον κορυφαίο παίκτη της σεζόν, Aiden McGeady, να τραυματίζεται στο ζέσταμα του πρώτου ημιτελικού των play-offs. Η Sunderland πέρασε «δια πυρός και σιδήρου» από την Portsmouth χάρη σε τέρμα του Chris Maguire (1-0 συνολικό σκορ), αντέχοντας την «κόλαση» του «Fratton Park» στο οποίο ο σκόρερ δέχθηκε την μπάλα στο πρόσωπο εκτός φάσης από τον Tom Naylor, ο Lee Cattermole έσκισε το χείλος του μετά από «ταπιά» του Gareth Evans και ο Luke O’Nien γρονθοκοπήθηκε από οπαδό, που συνελήφθη από την αστυνομία αν και ο ποδοσφαιριστής δεν έκανε μήνυση, αλλά αρκέστηκε να τον κοροϊδέψει για τις αδύναμες μπουνιές του!

 

black cats

 

Κανένας από αυτούς τους τραυματισμούς δεν ήταν σοβαρός, τουλάχιστον από όσους έγιναν εντός αγώνα. Αντίθετα ο McGeady έμοιαζε να χάνει την μάχη με τον χρόνο και η συμμετοχή του στον τελικό κρινόταν εξαιρετικά αμφίβολη. Η απουσία του άλλαζε όλη την ομάδα. Άλλωστε είχε ήδη ψηφιστεί στην ενδεκάδα της χρονιάς στο πρωτάθλημα και είχε αναδειχθεί από τους οπαδούς ο κορυφαίος παίκτης της λίγκας, όμως η γρουσουζιά τον χτύπησε την πρώτη φορά που φόρεσε το περιβραχιόνιο μέσα στο 2019, αφού έγινε αλλαγή τραυματίας στο ημίχρονο στην νίκη με 3-0 επί της Accrington (3 Απριλίου) και ξεκουράστηκε αρκετά ως το τέλος, όντας εκτός αποστολής στις δύο διαδοχικές ήττες στο φινάλε του πρωταθλήματος.

Η κακοτυχία στους παίκτες όμως δεν σταματά εκεί, αφού θύμα έπεσε και ο προκάτοχος του τίτλου του MVP και πρώτος σκόρερ, Josh Maja. Ο νεαρός επιθετικός -είχε 16 γκολ ως τον Ιανουάριο!- άλλαξε γνώμη τελευταία στιγμή για υπογραφή σε νέο βελτιωμένο συμβόλαιο, μετά το φημολογούμενο ενδιαφέρον της Bordeaux, στην οποία και τελικά μετακόμισε. Εκεί μετά από μόλις εφτά συμμετοχές, υπέστη ρήξη χιαστών στο αριστερό του πόδι λίγα λεπτά μετά την επίτευξη του πρώτου του τέρματος με την νέα του ομάδα!

 

black cats

 

Ακόμα και προληπτικός να μην είσαι, όταν οι δύο μεγαλύτερες ελπίδες σου για τίτλο -ή έστω άνοδο- αποδεικνύονται καταραμένες, αρχίζεις να ερευνάς το παρελθόν και το παρόν όλων. Εκεί λοιπόν εμφανίζεται ο προπονητής, Jack Ross, που μετά από μια αξιοπρόσεκτη καριέρα ως ποδοσφαιριστής στην Σκωτία είχε υπογράψει στην Hartlepool, για την οποία μόνο ταξίδεψε στην Αγγλία αλλά δεν αγωνίστηκε ποτέ, αφού στην προετοιμασία υπέστη ρήξη στον αχίλλειο τένοντα, έπεσε σε κατάθλιψη και έσκισε το συμβόλαιό του, δηλώνοντας πως δεν θα έπαιζε στην ομάδα ακόμα κι αν κέρδιζε το Champions League! Ακόμα και το περασμένο καλοκαίρι πριν συμφωνήσει με τις «Μαυρόγατες», βρισκόταν σε προχωρημένες συζητήσεις με μία ακόμα «καταραμένη» της φετινής σεζόν, την Ipswich, που μάζεψε τους λιγότερους βαθμούς σε όλη την Football League και φυσικά υποβιβάστηκε ως ουραγός από την Championship!

Ας πάμε όμως στα του τελικού. Εκεί απέναντι στην Charlton η γρουσουζιά έμοιαζε αρχικά να πλήττει την αντίπαλο, με τον πλέον εμφατικό τρόπο. Μόλις στο 5′ η ασυνεννοησία των Naby Sarr και Dillon Phillips προσέφερε ίσως το τραγικότερο αυτογκόλ στην ιστορία των play-offs, δίνοντας στην Sunderland το τυχερό προβάδισμα. Μηδένα προ του τέλους μακάριζε. Η rotten luck δεν έφτανε για να πτοήσει την ταλαντούχα παρέα των Joe Aribo και Lyle Taylor, με την φαντεζί συνεργασία των δύο να φέρνει αρχικά την ισοφάριση με σκόρερ τον Ben Purrington και την νίκη να έρχεται στο τελευταίο δευτερόλεπτο (!) του ματς με μπασκετικό buzzer-beater του Patrick Bauer μετά από μια ατυχέστατη (sic) καραμπόλα στην περιοχή των «Μαυρόγατων».

 

black cats

 

Μα και τα τεκταινόμενα στον αγωνιστικό χώρο να μην κρίνεις με βάση την τύχη, υπάρχουν και άλλα στοιχεία που δεν μπορείς να αγνοήσεις. Η Sunderland στον τελικό αναγκάστηκε να φορέσει την ολόμαυρη εμφάνιση, αφού τα χρώματά της είναι παρόμοια με την Charlton (κόκκινο και άσπρο) και η ίδια είχε τερματίσει χαμηλότερα στην βαθμολογία. Ένας κανόνας σχετικά νέος, αφού το 1998 όταν οι δύο αντίπαλοι είχαν έρθει αντιμέτωποι σε τελικό play-offs που οδηγούσαν στην Premier League οι «Μαυρόγατες» ήταν αυτές που είχαν αλλάξει ξανά εμφάνιση, αφού τότε ο διαιτητής έκρινε ποια δεύτερα «ρούχα» θα τον μπέρδευαν λιγότερο!

Μάλιστα τότε δεν ήταν ένας απλός τελικός, αλλά ίσως ο δραματικότερος στην ιστορία του αγγλικού ποδοσφαίρου. Το τελικό σκορ 4-4 (!), αμφότερες ομάδες να ανατρέπουν το κατά τους σκορ, ο Clive Mendonca να πετυχαίνει το τελευταίο χατ-τρικ στο παλιό «Wembley», η Sunderland να ισοφαρίζεται στην κανονική διάρκεια στο τελευταίο πεντάλεπτο και τελικά να χάνει στην διαδικασία των πέναλτι (7-6), με τους αντιπάλους της να ευστοχούν σε όλες τις εκτελέσεις ακριβώς όπως και φέτος στον τελικό του EFL Trophy.

 

black cats

 

Κάποιοι βέβαια θα πουν ότι η ομάδα προκαλούσε την «τύχη» της, αφού οι οπαδοί έκαιγαν φανέλες της Newcastle έξω από το γήπεδο, αγνοώντας την λαϊκή ρήση στο Νησί, «One for sorrow», που σημαίνει πως αν δεις μοναχική και πληγωμένη καρακάξα η κακοτυχία σε περιμένει! Μάλιστα υπάρχει και παιδικό παραμύθι, που ο νεαρός ήρωας του όταν συναντά καρακάξα αντί να καταστρέφει τα ρούχα της την ρωτάει τι κάνει ο σύζυγός της ώστε να αποφύγει την γρουσουζιά!

«Δεν έχω ιδέα πως συνέβη [το τέρμα στο τελευταίο δευτερόλεπτο]. Σίγουρα υστερήσαμε, αλλά ήταν για πολύ λίγο. Είπα στους παίκτες μου πως δεν μπορείς να τα βάλεις με την μοίρα, όμως πιστεύω στις ικανότητές μου και στις δικές τους. ‘Ηρθα εδώ για να οδηγήσω την ομάδα στην άνοδο με την πρώτη και νιώθω άτυχος και απογοητευμένος που δεν τα κατάφερα. Είμαι όμως βέβαιος για την σκληρή δουλειά που κάναμε τον τελευταίο χρόνο και θέλω να παραμείνω και να ξορκίσω τα όσα συνέβησαν», θα δηλώσει ο Ross σαν «βρεγμένη» μαύρη γάτα!

 

Leave a Reply