4,257 views

Από την ίδρυση της Football League το 1888, το αγγλικό ποδόσφαιρο χαρακτηριζόταν ως ένα παιχνίδι για όλους. Μέχρι την καθιέρωση των παραδοσιακών ομάδων στην πρώτη κατηγορία, ο κόσμος του αγγλικού ποδοσφαίρου έζησε πολλές «αυτοκρατορίες» που στην σημερινή εποχή ακούγονται σαν ανέκδοτο, ενώ οι εκπλήξεις ήταν περισσότερες και συχνότερες. Η Premier League δεν αποτελεί εξαίρεση, αφού κι αυτή έχει κατά καιρούς «φιλοξενήσει» κάποια διόλου συνηθισμένα ονόματα!

 

Στο προηγούμενο -χρονικά- μέρος του αφιερώματος, κάναμε αναδρομή σε ιδιαίτερες περιπτώσεις ομάδων, που φιλοξενήθηκαν στα γήπεδα της Premier League στα 90s, χωρίς να αφήσουν το στίγμα τους και γρήγορα να χαθούν από την μνήμη μας. Παρακάτω θα δούμε ομάδες που κέρδισαν την άνοδο στα «μεγάλα σαλόνια» τα τελευταία δέκα χρόνια, αλλά χαιρέτησαν αμέσως, με αποτέλεσμα ακόμα κι αν σήμερα τις θυμόμαστε αμυδρά, σύντομα θα μας φαίνεται αδύνατο ότι υπήρξαν μέλη του κορυφαίου πρωταθλήματος στον κόσμο!

 

Blackpool (2010/11)

Η επόμενη «πρωτάρα» της Premier League, κατέφθασε ακριβώς 10 χρόνια μετά την Bradford, με την οποία τελειώσαμε το πρώτο μέρος. Αν και όχι παραδοσιακή δύναμη του αγγλικού ποδοσφαίρου, η Blackpool μεσουρανούσε στα μέσα του 20ου αιώνα, με τρεις συμμετοχές στο τελικό του FA Cup (1948, 1951 και νικήτρια το 1953), με την φήμη της να ξεθωριάζει σταδιακά από το 1969, όταν και η ομάδα υποβιβάστηκε από την πρώτη κατηγορία. 38 χρόνια μετά, ο σύλλογος με τον Owen Oyston στην ιδιοκτησία, τον Λετονό Valeri Belokon ως βασικό χρηματοδότη και τον Ian Holloway στο τιμόνι της ομάδας, κατάφερε να τερματίσει 6η στην τελευταία αγωνιστική και στην συνέχεια να προβιβαστεί μέσω των play-offs στην Premier League!

 

premier league forgotten

 

Το οικονομικό «άνοιγμα» του Belokon το καλοκαίρι του 2009 έδωσε την ευκαιρία στο Holloway να «χτίσει» ένα αρκετά δυνατό σύνολο που προοριζόταν να έχει διάρκεια. Έτσι, στην ομώνυμη πόλη της περιφέρειας του Λάνκασιρ κατέφθασαν ποδοσφαιριστές όπως οι DJ Campbell, Neal Eardley, Elliot Grandin και ο μετέπειτα αρχηγός Charlie Adam, οι οποίοι πλαισιώθηκαν από στις παλιές  «καραβάνες» του ρόστερ, Ian Evatt, Stephen Crainey, Keith Southern και Gary-Taylor Fletcher. Αξέχαστη παραμένει ακόμα και σήμερα η πρεμιέρα της ομάδας στην κορυφαία κατηγορία, αφού με σκορ 4-0 διέλυσε την Wigan μέσα στο DW Stadium, δείχνοντας από νωρίς τις ορέξεις της.

Φυσικά άπαντες γρήγορα προσγειώθηκαν στην πραγματικότητα, καθώς όπως ήταν αναμενόμενο, μοναδικός στόχος θα ήταν η πολυπόθητη παραμονή στην κατηγορία. Οι πολλές ήττες εντός και εκτός έδρας δεν την άφησαν να ξεφύγει από τους μπελάδες, με αποτέλεσμα να αγωνίζεται για την σωτηρία της μέχρι και την τελευταία αγωνιστική. Σε ένα ιστορικά ενδιαφέρον παιχνίδι για τον σύλλογο και για τους οπαδούς, οι «Seasiders» βρέθηκαν να κερδίζουν με 2-1 την Manchester United μέσα στο Old Trafford στην αρχή του δευτέρου ημιχρόνου, βάζοντας φωτιά στην μάχη του υποβιβασμού, ενώ εκείνη την στιγμή τους έκανε και η ισοπαλία. Εν τέλει, το θαύμα δεν επετεύχθη, με την ομάδα του Ser Alex Ferguson να μην χαρίζεται και να νικάει με σκορ 4-2. Παρά το τελικό αποτέλεσμα, η αρμάδα του Holloway γνώρισε την αποθέωση από το φίλαθλο κοινό για την μαχητικότητά της.

 

premier league forgotten

 

Αυτό άλλωστε ήταν το σωστό, αφού μέσα στην σεζόν νίκησε την Liverpool μέσα και έξω (!), υπέταξε μέσα στο Bloomfield Road την Tottenham, ενώ της έκοψε και βαθμούς μέσα στο White Hart Lane. Ο υποβιβασμός με ψηλά το κεφάλι και η παραμονή του Holloway έδωσε έναν αέρα αισιοδοξίας στην ομάδα, ότι θα επιστρέψει στα «μεγάλα σαλόνια». Έφτασε μια ανάσα πριν την άνοδο, αλλά της έκοψε την φόρα η West Ham United στον τελικό των play-offs. Η αποτυχία της ανόδου απογοήτευσε τον Holloway, ο οποίος έφυγε για την Crystal Palace, γεγονός που σήμανε και το τέλος μιας αξιομνημόνευτης εποχής. Στην συνέχεια, μια σειρά από λάθος επιλογές της διοίκησης και σκάνδαλα με πρωταγωνιστή τον ιδιοκτήτη Oyston, τον έφεραν σε πλήρη ρήξη με τους οπαδούς της ομάδας, οι οποίοι απαίτησαν την πώληση της ομάδας. Την περυσινή σεζόν, η ομάδα άλλαξε ιδιοκτήτη, με τον Simon Sadler να αγοράζει την ομάδα από τον Oyston. Πια μετά από χρόνια ο σύλλογος ατενίζει το μέλλον με αισιοδοξία, ενώ σήμερα βρίσκεται στην 13η θέση της League One.

 

Cardiff City (2013/14, 2018/19)

Πρόκειται για μια μοναδική περίπτωση, καθώς η ομάδα έχει αγωνιστεί σε δύο περιπτώσεις στην Premier League, σε διαφορετικές όμως περιόδους. Επίσης άλλο ένα περίεργο στατιστικό είναι το γεγονός ότι έχει επιτυχίες, τόσο στο αγγλικό, όσο και στο ουαλικό ποδόσφαιρο. Παρά το γεγονός ότι κατέκτησε το FA Cup στο μακρινό 1927, οι πολλές κατακτήσεις του ουαλικού κυπέλλου της εδίναν για χρόνια την δυνατότητα να αγωνίζεται στο Κύπελλο Κυπελλούχων. Με την τελευταία της συμμετοχή την σεζόν 1961/62 στην κορυφαία κατηγορία, η Cardiff την προηγούμενη δεκαετία έχασε τα «σκήπτρα» της κορυφαίας ουαλικής ομάδας από την Swansea.

 

premier league forgotten

 

Σχεδόν μισό αιώνα μετά, την σεζόν 2009/10, οι «Bluebirds» έφτασαν πιο κοντά από ποτέ στα «μεγάλα σαλόνια» καθώς διεκδίκησαν την άνοδο στον τελικό των play-offs, οπού και έχασαν από την Blackpool, αποτυγχάνοντας να σπάσουν την κατάρα σχεδόν μισού αιώνα από την τελευταία συμμετοχή. Τελικά την σεζόν 2012/13, οι Ουαλοί κέρδισαν τον τίτλο του πρωταθλητή της Championship, κερδίζοντας την πρώτη τους συμμετοχή στην Premier League. Στην πρώτη της χρονιά στην ελίτ, η Cardiff είχε ως πρώτα «βιολιά» τον αγαπητό προπονητή Malky Mackay και ποδοσφαιριστές όπως οι Steven Caulker, Fraizer Campbell, -ο πρόσφατα εκλιπών- Peter Whittingham, Greg Bellamy και φυσικά τον αρχηγό Mark Hudson. Επιπλέον στο ρόστερ της ομάδας μπορούσε να βρει κάποιος τα ονόματα των Fabio, Aron Gunnarsson, αλλά και του νεαρού τότε Wilfried Zaha!

Οι μόλις τρεις νίκες της ομάδας στον πρώτο γύρο έφεραν την απόλυση του Mackay, με τον νυν προπονητή της Manchester United να αναλαμβάνει καθήκοντα, προκαλώντας αντιδράσεις, κυρίως για την απειρία του στο υψηλό επίπεδο ως προπονητής. Η προσωπικότητα του Νορβηγού δεν έφτανε για να σώσει την ομάδα από τον υποβιβασμό, με την τελευταία θέση στην κατηγορία να είναι αναπόφευκτη. Μοναδικά στιγμιότυπα εκείνης της σεζόν αποτελούν οι νίκες επί των Swansea (South Wales Derby) και Manchester City (βασικός διεκδικητής για το πρωτάθλημα). Το aftermath του υποβιβασμού προϊδέαζε ότι η ομάδα δεν ήταν ικανή να επιστρέψει στα σαλόνια. Την αμέσως επόμενη σεζόν, αντί να διεκδικήσει την άνοδο, η ομάδα βρισκόταν στις χαμηλές θέσεις της Championship, αποτυγχάνοντας έστω και να πλησιάσει τις θέσεις των play-offs. Μάλιστα, στις αρχές της σεζόν 2016/17, η Cardiff βρέθηκε στις θέσεις του υποβιβασμού από την Championship, μη θυμίζοντας σε καμία περίπτωση την ομάδα που τερμάτιζε στην κορυφή πριν λίγα χρόνια!

 

premier league forgotten

 

Πάνω σε αυτό ακριβώς το σημείο ανέλαβε την θέση του προπονητή ο Neil Warnock, αλλάζοντας την μοίρα της ομάδας. Το «τρένο» ξαναμπήκε στις ράγες και η ομάδα ευτύχησε να έχει έναν ιδιαίτερα αξιοπρεπή τερματισμό στην 12η θέση. Η επομένη σεζόν όμως για τους Ουαλούς, απέδειξε ότι στο αγγλικό ποδόσφαιρο μπορούν να γίνουν τα πάντα. Μέσα σε ένα χρόνο ο Warnock μετέτρεψε μια ηττοπαθή ομάδα σε ένα σύνολο που έσπειρε τον φόβο σε όλη την Αγγλία. Η 2η θέση έστειλε τους οπαδούς στα ουράνια, ενώ ο ταυτόχρονος υποβιβασμός της Swansea στην Championship, γλύκανε ακόμα περισσότερο την κατάσταση. Η διοίκηση ήθελε να αποφύγει το στραπάτσο της ομάδας από την προηγούμενη της συμμετοχή στην Premier League και έτσι το καλοκαίρι του 2018 ήταν μεταγραφικά καυτό. Με την προσθήκη των Josh Murphy, Harry Arter και Victor Camarasa, η κεντρική γραμμή έγινε ποιοτικότερη, ενώ η αμυντική γραμμή με τον Sol Bamba και τον αρχηγό Sean Morrison κρίθηκε ικανή να αντέξει την πίεση της κατηγορίας. Ο μόνος ενδοιασμός που υπήρξε είχε να κάνει με την απουσία ενός καθαρά εννιαριού. Ο Bobby Reid της Bristol City επιλέχθηκε ως ο εκλεκτός για την θέση. Ένας επιθετικός αρκετά ποιοτικός, χωρίς όμως να ταιριάζει σε χαρακτηριστικά με τον επιθετικό, που ψάχνει μια ομάδα η οποία αναζητά την μέγιστη αποτελεσματικότητα στην επίθεση.

Έτσι, στο πρώτο διάστημα του πρωταθλήματος, ο Warnock αναγκάστηκε να πειραματιστεί με την εντεκάδα του, χαλώντας την συνοχή της ομάδας. Ως αποτέλεσμα, η πρώτη νίκη της σεζόν ήρθε στα τέλη του Οκτώβρη, κρούοντας το καμπανάκι στην διοίκηση για το τραγικό λάθος του καλοκαιριού. Οι πέντε νίκες μέχρι την αλλαγή του χρόνου μαρτυρούσαν ότι η άφιξη ενός καθαρού σέντερ φορ αποτελούσε μονόδρομος! Γι αυτό και ο πρόεδρος Vincent Tan τίναξε τα ταμεία της ομάδας ώστε να φέρει από την Γαλλία τον Emiliano Sala, μια μεταγραφή η οποία ήταν δεδομένο ότι θα άλλαζε την μοίρα του συλλόγου. Την εφιαλτική συνέχεια της μεταγραφής την γνωρίζει πάνω κάτω όλη η ποδοσφαιρική υφήλιος. Ο τραγικός θάνατος του Αργεντινού, επηρέασε την πορεία της ομάδας, τόσο σε αγωνιστικό, όσο και σε ψυχολογικό επίπεδο. Τα ψιλά γράμματα στο συμφωνητικό της μεταγραφής, οδήγησαν την ομάδα να διεκδικεί περίπου 17 εκατομμύρια ευρώ στα δικαστήρια, ενώ το στενό περιθώριο της μεταγραφικής περιόδου δεν της έδωσε την ευκαιρία να βρει αντικαταστάτη.

 

premier league forgotten

 

Αναμενόμενα το ψυχολογικό σοκ ήταν τεράστιο για το σύνολο, αλλά και για τον Warnock τον ίδιο. Το πάλεψαν μέχρι το τέλος, αλλά δεν άντεξαν στο απαιτητικό πρωτάθλημα σε μία εφιαλτική από κάθε άποψη σεζόν. Έτσι στην μια αγωνιστική πριν το φινάλε ηττήθηκαν από την Crystal Palace και σε συνδυασμό με την ισοπαλία της Brighton με την Arsenal οι «Bluebirds» αποχαιρέτησαν και μαθηματικά την Premier League. Το τέλος γράφτηκε με μια αδιάφορη, αλλά ταυτόχρονα ιστορική νίκη επι της Manchester United μέσα στο Old Trafford. Φέτος δεν ξεκίνησε καλά την αγωνιστική σεζόν στην Championship και τον Νοέμβρη ο Warnock παραιτήθηκε, με τον Neil Harris να τον αντικαθιστά. Το πρόσωπο της ομάδας δεν άλλαξε ιδιαίτερα και σήμερα την βρίσκουμε στην 14η θέση. Πλέον οι οπαδοί περιμένουν την ερχόμενη σεζόν για να δουν εξ’ ολοκλήρου το έργο του Harris, με την ελπίδα ότι μια μέρα θα επιστρέψουν στην ελίτ.

 

Huddersfield (2017/18, 2018/19)

Η λίστα με τις «ομάδες-φωτοβολίδες» ολοκληρώνεται με τον πιο σπουδαίο και ιστορικό σύλλογο ανάμεσα σε όσους αναφέραμε. Πολύ εύκολα κάποιος που δεν γνωρίζει το… μακρύ παρελθόν του αγγλικού ποδοσφαίρου θα υποθέσει ότι η Huddersfield αποτελεί άλλη μια ομάδα, που γυροφέρνει στις χαμηλές κατηγορίες από την ίδρυση της. Η αλήθεια όμως απέχει πολύ από αυτόν τον μύθο. Πριν τα 50s, η ομάδα από την ευρύτερη περιοχή του Λιντς αποτελούσε μια παραδοσιακή δύναμη, που τερμάτιζε σταθερά στο πρώτο μισό του βαθμολογικού πίνακα της First Division. Υπό την καθοδήγηση του σπουδαίου Herbert Chapman, η ομάδα κέρδισε τρία σερί πρωταθλήματα (1923-26), ένα απίστευτα φοβερό επίτευγμα το οποίο το μοιράζεται μόνο με τις Arsenal, Liverpool και Manchester United. Στην τροπαιοθήκη της επίσης περιλαμβάνεται ένα FA Cup την σεζόν 1921/22.

 

premier league forgotten

 

Η αίγλη της άρχισε να χάνεται μετά το 1952 με τον υποβιβασμό στην Second Division, ενώ για τα επόμενα χρόνια, το «ασανσέρ» μεταξύ της πρώτης και της δεύτερης κατηγορίας ήταν μια μόνιμη κατάσταση. Μέσα σε αυτήν την εποχή πέρασε από το τιμόνι της ομάδας μεταξύ άλλων ο μυθικός Bill Shankly. Τα μεγάλα ζόρια για τους «Terriers» ξεκίνησαν την σεζόν 1971/72, όταν και υποβιβάστηκαν από την First Division, φτάνοντας μάλιστα το 1975 στην τέταρτη κατηγορία (!), δείγμα του σε πόσο άσχημη κατάσταση βρισκόταν η ομάδα. Οι οπαδοί της πάντως ευτύχησαν να την δουν να ξαναφτάνει στο ίδιο επίπεδο 45 χρόνια μετά την τελευταία της συμμετοχή!

Fast Forward… λοιπόν στο 2017 και στην τότε συμμετοχή της ομάδας στην Championship. Στην τεχνική ηγεσία της ομάδας βρίσκεται ένας συμπαθητικός τύπος με γυαλιά και καπέλο, που φυσιογνωμικά θυμίζει πολύ στον Jürgen Klopp. Το όνομα του είναι David Wagner, είναι κουμπάρος του Klopp, και την ώρα που ο μεγάλος Γερμανός χτίζει την δικιά του αυτοκρατορία στο Anfield, ο alter ego χαρακτήρας του δημιουργεί τον δικό του μύθο στις μικρότερες κατηγορίες. Απέναντι σε όλα τα προγνωστικά, τερματίζει 5η στο πρωτάθλημα, πετάει στην διαδικασία των πέναλτι έξω την Sheffield Wednesday στους διπλούς ημιτελικούς των play-offs, ενώ στον τελικό του Wembley, πάλι στα πέναλτι, νικάει την Reading, σοκάροντας όλη την Αγγλία!

 

premier league forgotten

 

Έτσι η σεζόν 2017/18 σηματοδότησε την επιστροφή ενός «ξεχασμένου βασιλιά» στην Premier League. Με τον Γερμανό (πρώην διεθνή με την εθνική ομάδα των ΗΠΑ) στον πάγκο και με ποδοσφαιριστές, όπως ο αμυντικός Tommy Smith, οι μέσοι Aaron Mooy και Jonathan Hogg και οι επιθετικοί Elias Kachunga και Steve Mounie, οι κυανόλευκοι ξεκίνησαν πολύ δυνατά την σεζόν με δυο νίκες και μία ισοπαλία. Γρήγορα όμως το χαμόγελο έσβησε και ο ρεαλισμός επανήλθε με ένα σερί έξι αγώνων χωρίς νίκη. Ένα σερί το οποίο έσπασε με μια ιστορική νίκη μέσα στο Kirklees Stadium επί της Manchester United με σκορ 2-1, μια νίκη η οποία αποτελεί σίγουρα ένα από τα highlights εκείνης της σεζόν. Από κει και πέρα άλλα δυο άσχημα σερί τον Νοέμβριο και τον Ιανουάριο έβαλαν την ομάδα σε περιπέτειες υποβιβασμού. Το τέλος όμως ήταν γλυκό, με την Huddersfield να αποδρά ηρωικά από την ζώνη του υποβιβασμού. Με δυο σερί ισοπαλίες μέσα στο Etihad Stadium της Manchester City και στο Stamford Bridge της Chelsea, το γενναίο σύνολο του Wagner πέτυχε για ακόμα μια φορά το ακατόρθωτο, μένοντας στην κατηγορία.

Αν και πολλοί πίστεψαν ότι η ομάδα πέρασε την φάση της προσαρμογής στον απαιτητικό κόσμο της Premier League, η δύσκολη πραγματικότητα δεν άργησε να φανεί. Χωρίς ιδιαίτερες αλλαγές και με πίστη στο πλάνο του Wagner, οι «Terriers» ξεκινούν εφιαλτικά την σεζόν 2018/19. Τόσο εφιαλτικά που η πρώτη νίκη ήρθε τον Νοέμβριο, απέναντι στην επίσης παραπαίουσα Fullham. Η κατάσταση φυσικά δεν άλλαξε με αυτήν την νίκη, λες και ήταν γραφτό από την αρχή η ομάδα να υποβιβαστεί. Τον Ιανουάριο, ο Wagner αποχώρησε, με το διαζύγιο να είναι φιλικό εξαιτίας της προσφορά του στην ομάδα. Στην προσπάθεια της να αναβιώσει την εποχή Wagner, η διοίκηση δοκίμασε το ίδιο μοντέλο, δίνοντας τα κλειδιά στον Jan Siewest, πρώην προπονητή της Dortmund II. Η συνέχεια με τον Siewest στον πάγκο έγραψε μόλις μια νίκη, κάνοντας τις μόλις τρεις συνολικά! Η σεζόν ολοκληρώθηκε με τον δεύτερο γρηγορότερο υποβιβασμό ομάδας στην ιστορία της Premier League (μετά την Derby County την σεζόν 2007/08), δημιουργώντας ένα άσχημο τέλος σε αυτό το όμορφο ταξίδι του συλλόγου τα τελευταία πέντε χρόνια. Και μιλάμε για τέλος, αφού φέτος, ενώ την περιμέναμε να διεκδικήσει την άνοδο, βρίσκεται στην 18η θέση της Championship, μόλις ένα τρίποντο μακριά από την ζώνη του υποβιβασμού!

 

Συντάκτης: Νίκος Μπαλάσκας

 

Leave a Reply