737 views

Καλλιεργείται συχνά στην ποδοσφαιρική συνείδηση, πως ιστορία και επιτυχίες είναι έννοιες ταυτόσημες και συχνά αλληλοσυμπληρούμενες! Μια ομάδα «απαιτείται» να στηρίζεται σε δεκαετίες ιστορίας, προτού θριαμβεύσει ή το ανάποδο, να έχει δηλαδή επιτυχίες στο μακρινό παρελθόν, οι οποίες αναπολούνται με νοσταλγία. Τι γίνεται όμως όταν σε 138 χρόνια ζωής, όντας ιδρυτικό μέλος μιας ολόκληρης λίγκας, η μεγαλύτερη σου στιγμή αποτελεί η παρουσία σου στην League Two και το FA Trophy είναι το μοναδικό που κοσμεί την τροπαιοθήκη σου; Ήρθε η ώρα να μιλήσουμε για την Darlington!

 

Στην Αγγλία του 19ου αιώνα, θρησκεία και βιομηχανική ανάπτυξη διαδραμάτιζαν καθοριστικό ρόλο στις τοπικές κοινωνίες, ιδίως στον σκληρό βορρά της χώρας. Το Ντάρλινγκτον αποτελούσε μια πόλη, γνωστή για τις εξέχουσες οικογένειες προτεσταντών που κατοικοέδρευαν σε αυτήν, με διασυνδέσεις και μερίδια στην γρήγορα αναπτυσσόμενη αγορά των αμαξοστοιχιών και του σιδηροδρομικού δικτύου, γνωστών και ως Quakers! Φυσικά το ποδόσφαιρο είχε ήδη μπεί στη ζωή των ανθρώπων του Νησιού, δεκαετίες πιο πρίν, ωστόσο τα ισχυρότερα «κεφάλια» της πόλης αποφάσισαν το 1883, πως ήταν η στιγμή όλοι οι περιφερειακοί σύλλογοι, να ενωθούν κάτω υπό μια ονομασία, για να εκπροσωπήσουν επάξια την πόλη στα γήπεδα.

 

One club for Darlington

Όπερ και εγένετο η Darlington FC! Ως σήμα υιοθετήθηκε κάτι που περιείχε όλα τα προαναφερθέντα στοιχεία που υποδήλωναν την «καταγωγή» της, όπως το χαρακτηριστικό καπέλο των Quakers, καθώς και ένα βαγόνι τραίνου! Σε σύντομο χρονικό διάστημα, η ομάδα κατέκτησε τις πρώτες τοπικές και διακομητειακές διοργανώσεις, ενώ πρωτοστάτησε στη δημιουργία της Northern League το 1889, διοργάνωση που υφίσταται έως σήμερα, και αποτελεί την αρχαιότερη εν ενεργεία διοργάνωση μετά την Football League στη Μεγάλη Βρετανία. Η συνέχεια για την Darlington, ήταν ανοδική, καθώς η ομάδα ακολούθησε επαγγελματική πορεία το 1908, ενώ με το πέρας των δύο Παγκοσμίων Πολέμων, είχε πλέον εδραιωθεί στις κατηγορίες της Football League.

 

darlington fc

 

Τα πρώτα σύννεφα ωστόσο στην ιστορία του πολυπαθούς αυτού συλλόγου, είχαν ήδη αρχίσει να διαφαίνονται στον ορίζοντα. Με την διόγκωση του κύρους της ομάδας, και την αθρόα προσέλευση του τοπικού φίλαθλου κοινού στο γήπεδο, κρίθηκαν απαραίτητες κάποιες τεχνικές παρεμβάσεις στην έδρα της ομάδας, το Feethams, οι οποίες ωστόσο άφησαν πίσω τους οικονομικές «τρύπες», που καλύφθηκαν πάντως έγκαιρα από τοπικούς παράγοντες. Δυστυχώς, το παραπάνω αφήγημα, θα ηχήσει πολλές φορές στα αυτιά των φίλων της ομάδας στις δεκαετίες που θα ακολουθήσουν!

 

Darlo till we die… three times

Kαθώς οι πληγές του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου άρχιζαν με αργά βήματα να επουλώνονται, ο αγγλικός βορράς είχε αρχίσει να επιστρέφει σε μια αγωνιστική κανονικότητα, με την Darlington να σημειώνει αξιοσημείωτα αποτελέσματα τη δεκαετία του ’60, όπως η πρόκριση επί της Chelsea για το League Cup, και η πορεία ως τα προημιτελικά της ίδιας διοργάνωσης, πριν αυτή ανακοπεί από την Derby του μεγάλου Brian Clough. Στο μεσοδιάστημα της ανοδικής πορείας ένα ποσό-ρεκόρ για την εποχή της τάξης των 20,000 λιρών είχε συγκεντρωθεί από τις λέσχες φίλων της ομάδας για να αποκατασταθούν οι ζημιές ενός βραχυκυκλώματος που οδήγησε σε πυρκαγιά, καθώς και για την ανέγερση σκέπαστρου στο βόρειο τμήμα του Feethams!

 

darlington fc

 

Τίποτα όμως δεν έρχεται χωρίς κάποιο τίμημα και αυτό το μάθημα θα το μάθαιναν με τον άσχημο τρόπο οι οπαδοί της ομάδας. Τη δεκαετία που ακολούθησε, η Darlington έφτασε για δεύτερη φορά στο χείλος της οικονομικής καταστροφής που αποφεύχθηκε στο «παρά πέντε» ξανά χάρη στις προσπάθειες των πιστών φίλων της και της ίδιας της πόλης, ενώ αναγκάστηκε να δηλώσει συμμετοχή πέντε φορές για να συμμετάσχει ξανά στις επαγγελματικές κατηγορίες! Οι σκόπελοι των οικονομικών προβλημάτων όμως, δεν τελείωσαν εκεί. Αντιθέτως θα λέγαμε πως μόλις άρχιζαν!

Στις αρχές του 2000, η διοίκηση της ομάδας πέρασε στα χέρια του George Reynolds, ενός επιχειρηματία που ανέλαβε να οδηγήσει και πάλι τη Darlington στην οικονομική εξυγίανση και την αγωνιστική ανάταση. Στην αρχή φάνηκε να τα πηγαίνει περίφημα, αφού αποπλήρωσε το σύνολο των χρεών του συλλόγου, ενώ μάλιστα είχε βάλει και σε εφαρμογή πλάνο που θα σηματοδοτούσε την αλλαγή επιπέδου της ιστορικής ομάδας, προσεγγίζοντας παίκτες όπως οι Faustino Asprilla και Paul Gascoigne, ενώ ήδη στα σκαριά βρισκόταν και η κατασκευή του νέου «σπιτιού» της ομάδας!

 

darlington fc

 

Αν σας φαίνονται υπερβολικά όλα αυτά για μια ομάδα της 4ης κατηγορίας, η οποία δεν ξεπερνούσε ένα μέσο όρο προσέλευσης 4,000 θεατών ανα ματς, μάλλον έχετε καλύτερες επιχειρηματικές ιδέες από τον Reynolds. Ο ισχυρός άνδρας της ομάδας, προχώρησε στην κατασκευή ενός σύγχρονου σταδίου 25,000 καθήμενων, ενώ προσέφερε συμβόλαιο της τάξης των 17,000 λιρών την εβδομάδα συν ποσοστό των εισπράξεων στον Asprilla, με τους παίκτες μάλιστα της ομάδας να θεωρούν πως πρόκειται για φάρσα! Εν τέλει ο «γάμος» μεταξύ των δύο πλευρών, δεν συντελέστηκε ποτέ, με τον Κολομβιανό να μπαίνει τελικά στο αεροπλάνο για τη Μέση Ανατολή και μια καλύτερη οικονομικά πρόταση!

Αυτός ο άνεμος ανανέωσης και ευημερίας, ωστόσο δεν μακροημέρευσε. Στα τέλη του 2003, η ομάδα είπε «αντίο» στο ιστορικό Feethams και μετακόμισε στο νεόδμητο Reynolds Arena. Το στάδιο άνοιξε τις πόρτες του για πρώτη φορά στην ήττα απέναντι στην Kidderminster, αγώνα που παρακολούθησε ένας αριθμός ρεκόρ για τα δεδομένα της ομάδας και της πόλης, που έφτασε κοντά στις 12,000! Η συνέχεια ωστόσο, όπως άλλωστε αναμενόταν, δεν ήταν η ίδια. Ο φιλόδοξος επιχειρηματίας κάτω από το βάρος των χρεών που δημιούργησε η ανέγερση του γηπέδου, αναγκάστηκε να παραιτηθεί και η ομάδα μπήκε σε καθεστώς επιτήρησης επίσημα για πρώτη φορά!

 

darlington fc

 

Το 2004 η ομάδα έφτασε κυριολεκτικά στα πρόθυρα της ολοκληρωτικές διάλυσης. Οι Dalglish, Robson και Gascoigne διοργάνωσαν ένα φιλικό και άλλες δράσεις στήριξης της ιστορικής Darlington, συγκεντρώνοντας 100,000 λίρες από τους πιστούς φίλους του συλλόγου, σώζοντας της -ξανά- την τελευταία κυριολεκτικά στιγμή! Για περίπου τέσσερις σεζόν, η ομάδα βρήκε σταθερότητα στα χέρια του Roy Hodgson και σε συνδυασμό με τη διοικητική σταθερότητα, διέγραφε αξιοπρόσεκτες πορείες μέχρι τα play-offs της κατηγορίας, όμως το 2009 ο οικονομικός βραχνάς επανήλθε και ο σύλλογος εισήλθε για δεύτερη φορά σε καθεστώς οικονομικές και διοικητικής επιτήρησης.

Εν απουσία επενδυτή, η ως δια μαγείας παρέμβαση του Houghton, πρώην διοικητικού στελέχους της ομάδας, παρέδωσε τα σκήπτρα της στον Ινδό Raj Singh, που σύντομα την έβγαλε από το καθεστώς της επιτήρησης. Έναν χρόνο αργότερα ωστόσο, η ομάδα υποβιβάστηκε στην Conference, αφήνοντας τις επαγγελματικές κατηγορίες. Την αμέσως επόμενη σεζόν, υπό τις οδηγίες του Mark Cooper, η Darlington έγραψε την λαμπρότερη σελίδα στην ιστορία της, κατακτώντας το FA Trophy, στο Wembley, σε ένα δραματικό τελικό απέναντι στην Mansfield, με γκόλ στις καθυστερήσεις της παράτασης!

 

darlington fc

 

Ούτε όμως αυτό, στάθηκε ικανό να αποτρέψει την κατρακύλα. Το 2012, ο Singh, έριξε την ομάδα σε καθεστώς επιτήρησης για τρίτη φορά σε μια δεκαετία (!!!) και αυτή τη φορά τα πράγματα έμοιαζαν πιο δυσοίωνα από ποτέ. Η ομάδα έφτασε πολύ κοντά στο αγγλιστί «liquidation», που θα σήμαινε την οριστική διάλυση της ομάδας (μόλις οκτώ χρόνια από την προηγούμενη παράλληλη απειλή) μετά από 130 χρόνια! Από αυτή τη διαδικασία δε γλίτωσε ούτε η επίσημη ονομασία, καθώς το «Darlington FC» θεωρείτο πλέον πτωχευμένο. Την τελευταία στιγμή, ο φύλακας-άγγελος αυτής της ομάδας, οι οπαδοί, κατάφεραν να συγκεντρώσουν το απαιτούμενο ποσό και η ομάδα υποβιβάστηκε μεν, γλύτωσε την ύπαρξή της δε!

 

People got the power

Το 2012, μετά απο πολλές ζυμώσεις και ελέω έλλειψης γηπέδου που να πληρεί τις προυποθέσεις της κατηγορίας (Northern Premier League), η ομάδα αναγκάστηκε να αγωνιστεί στην Northern League Division One, ενώ η ένσταση που κατατέθηκε για επαναφορά του ιστορικού ονόματος έπεσε στο κενό, με αποτέλεσμα να δημιουργηθεί από τα θεμέλια, η Darlington 1883!Πλέον, το πλήρωμα του χρόνου είχε φτάσει, ώστε το καμάρι της πόλης, να περάσει και επίσης στα χέρια αυτών που πραγματικά βοήθησαν και κράτησαν ζωντανή την ιδέα και την ιστορία της ομάδας.

 

darlington fc

 

Αυτοί φυσικά δεν ήταν άλλοι από τους ίδιους τους υποστηρικτές και απλούς οπαδούς του συλλόγου! Αυτό συνέβη τον Φλεβάρη του 2013, με το 100% των μετοχών της ομάδας να περνά στα χέρια τους. Πιο συγκεκριμένα το 52% πέρασε στα χέρια του DFC CIC, μιας κοινότητας που δημιουργήθηκε αποκλειστικά γι’ αυτό το σκοπό, το 15% στα χέρια του ιστορικού Supporters Club, που είχε σώσει οικονομικά την ομάδα ουκ ολίγες φορές στο διάστημα μετά τον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο και το υπόλοιπο 33% στα χέρια επιφανών οπαδών της ομάδας. Μέσα σε πέντε μήνες είχαν καταφέρει το αδύνατο, ξεπληρώνοντας όλα τα χρέη σε κράτους και τρίτους!

Η ηθική δικαίωση για τους ίδιους όμως, ήρθε το 2017, όταν η FA αποδέχθηκε το αίτημα να επιστρέψει το όνομα της ομάδας στην αρχική του μορφή, τιμής ένεκεν των προσπαθειών που έγιναν για τη σωτηρία της ομάδας και αφού οι υποχρεώσεις είχαν καλυφθεί πλήρως. Ετσι, από τη σεζόν 2017/18, η Darlington FC, επέστρεψε κανονικά και… με τον νόμο. Πλέον, η ομάδα αγωνίζεται στο Blackwell Stadium, το ιστορικό Feethams αποτελεί παρελθόν ήδη από το 2006, ενώ από το 2018 έχουν συγκεντρωθεί πάνω από 200,000 λίρες για εργασίες βελτίωσης της λειτουργίας της ομάδας, ενώ από το 2019 λειτουργούν και δικές της ακαδημίες, συμμετέχοντας στα πρωταθλήματα των κατηγοριών υποδομής.

 

darlington fc

 

Όπως τονίζουν οι ιθύνοντες, όλα άλλαξαν όταν το πρώτο λόγο τον απέκτησε η πόλη και ο απλός φίλαθλος. Πλέον ο σύλλογος λειτουργεί σε τελείως διαφορετικό από την εποχή πλαίσιο, καθώς οι φίλαθλοι στέλνουν τις δικές τους προτάσεις για τα ζητήματα που προκύπτουν, αποφασίζουν για τις εμφανίσεις, ενώ έχουν την τιμητική τους στα matchdays! Τη σεζόν 2019/20, η ομάδα τερμάτισε στη 10η θέση της Conference North, ενώ φέτος η χρονιά ματαιώθηκε λόγω της πανδημίας, ωστόσο όλα αυτά έχουν μικρή σημασία για τους ρομαντικούς και πεισματάρηδες από το βορρά, που έχουν σωθεί από την ανυπαρξία με τις ίδιες τους τις δυνάμεις πάνω από έξι φορές τα τελευταία 50 χρόνια! Όχι και άσχημα για μια πόλη 100,000 κατοίκων, μόλις 30 χιλιόμετρα μακρυά από το Νιούκαστλ…

 

Συντάκτης: Δημήτρης Μιχαλόπουλος

 

Leave a Reply