253 views

Πολλοί από εμάς (ειδικά όσοι γεννηθήκαμε στα mid 90s) είχαμε ταυτίσει, στα προεφηβικά χρόνια, την Birmingham με μια ομάδα της Premier League. Ο σύλλογος στην αρχή της περασμένης δεκαετίας υποβιβάστηκε, δεν κατάφερε να επανέλθει ποτέ με αποτέλεσμα να υποστεί ένα αρκετά υπολογίσιμο πλήγμα. Όλα όμως ενδέχεται να αλλάξουν ελέω… Jude Bellingham.

 

Μεταφερόμαστε πίσω στον Μάιο του 2010. Εκεί, η Birmingham έδινε το τελευταίο παιχνίδι της χρονιάς στην έδρα της Bolton κλείνοντας την αυλαία της Premier League εκείνη την χρονιά. Παρά την ήττα με 2-1 στο Reebok Stadium, ο βαθμολογικός πίνακας, έβλεπε τους «Μπλε» των Δυτικών Μίντλαντς να ολοκληρώνουν την, εξαιρετική ομολογουμένως χρονιά, στην ένατη θέση. Ο «αρχιτέκτονας» εκείνης της ομάδας, Alex Mcleish, ξεκίνησε από την επόμενη κιόλας μέρα τον σχεδιασμό της νέας σεζόν. Έχοντας ένα εξαιρετικό υλικό σαν «πρώτη ύλη» και μερικές έξυπνες μεταγραφικές κινήσεις, στο St Andrew’s ξεκίνησε να «μυρίζει» ένας αέρας… Ευρώπης. Ben Foster, Sebastian Larsson, Nikola Zigic, Aleksandr Hleb, Obafemi Martins και Jean Beausejour πρόσθεταν μια νότα διεθνούς εμπειρίας σε ένα σύνολο παικτών που αποτέλεσαν ήδη ορόσημα του συλλόγου. Το μέλλον προϊδέαζε για κάτι καλό, μόνο που τα πράγματα πήραν μια πέρα για πέρα διαφορετική τροπή!

Ήδη από τα Χριστούγεννα κιόλας είχε ξεκινήσει να σβήνει το «European Dream». Η ομάδα δεν κατάφερε ποτέ να εκπληρώσει τις προσδοκίες των οπαδών και ρίχτηκε αμέσως στην μάχη για την παραμονή στην κατηγορία. Την Πρωτοχρονιά μάλιστα του 2011, η ήττα με 3-0 από την Arsenal την έριξε στην προτελευταία θέση, σκορπίζοντας απογοήτευση στους φιλάθλους της ομάδας. Στον αντίποδα, οι οπαδοί της Aston Villa έτριβαν τα χέρια τους από ικανοποίηση, ενώ λίγες ημέρες μετά, στο μεταξύ τους ντέρμπι «πέσανε κορμιά». Η νίκη επί της Blackpool την προηγούμενη αγωνιστική, σε συνδυασμό με την απόσπαση του βαθμού από την αιώνια αντίπαλο λειτούργησε κάπως ευεργετικά για τον σύλλογο. Έτσι κατάφερνε να διατηρείται μακρυά από την επικίνδυνη ζώνη, αλλά δεν μπορούσε να αποκτήσει και απόσταση ασφαλείας από αυτήν.

 

birmingham bellingham

 

Παράλληλα με την μάχη του υποβιβασμού, βρίσκονταν σε εξέλιξη και δύο κύπελλα. Από την μία ήταν το FA Cup. Οι πρώτοι τρεις γύροι και τα εμπόδια των Millwall, Coventry και Sheffield Wednesday ήταν αρκετά «βατά» για την ομάδα του McLeish, ωστόσο ο αποκλεισμός ήρθε ένα κρύο βράδυ στο κατάμεστο St Andrew’s με αντίπαλο την Bolton. Αλλά μικρή σημασία είχε. Και είχε ελάχιστη σημασία γιατί δυο εβδομάδες πριν από αυτό το παιχνίδι, η Birmingham είχε κατακτήσει τρόπαιο για πρώτη φορά μετά από περίπου 50 χρόνια!

Οι οπαδοί της Arsenal πιθανότατα θα θυμάστε εκείνο το βράδυ στο Wembley. Τότε που ο Obafemi Martins έγινε σύνθημα στα χείλη των οπαδών παρά τις μόλις έξι ολιγόλεπτες εμφανίσεις του κατά το πέρασμα του από τον σύλλογο. Ήταν το 89ολεπτό. Arsenal και Birmingham διασταύρωναν τα ξίφη τους με φόντο το τρόπαιο του League Cup. Το παιχνίδι ήταν στο 1-1 και όλα έδειχναν… παράταση. Όμως όχι. Ο Θεός ήταν «Μπλε» εκείνο το βράδυ. Ο Foster απομάκρυνε την μπάλα από τα καρέ του και αυτή βρήκε στα κεφάλια των Zigic και Djourou. Ενώ όλα έδειχναν ότι ο Szceszny θα μπλοκάρει, ξαφνικά μια ασυνεννοησία στην περιοχή με τον Koscielny, άφησε την μπάλα χωρίς κάτοχο για να έρθει σε κενό τέρμα ο Νιγηριανός επιθετικός και να δώσει το τρόπαιο στην ομάδα του. Είχε έρθει η ώρα να επιστρέψουν στην Ευρώπη μετά το μακρινό 1961!

 

birmingham bellingham

 

Παρ’ όλα αυτά όμως, «μεθυσμένοι» από το «νέκταρ» της επιτυχίας δεν σταμάτησαν ποτέ τα πανηγύρια. Σε σημείο να ξεχάσουν ότι έχουν και μια κατηγορία να σώσουν βρε αδερφέ! Και μαντέψτε τι έγινε. Ένα σερί από αρνητικά αποτελέσματα, με αποκορύφωμα αυτό της τελευταίας αγωνιστικής απέναντι στην Tottenham επισφράγισε τον υποβιβασμό της ομάδας στην Championship. Άμεσα ο McLeish παραιτήθηκε όντας εμφανώς νευριασμένος και πέντε μέρες αργότερα ανέλαβε τα ηνία της μισητής Aston Villa.

O Chris Hughton θα ήταν αυτός που θα αναλάμβανε το έργο να οδηγήσει την Birmingham και πάλι στην Premier League, αλλά επίσης και να έχει μια αξιοπρεπής πορεία στο Europa League. Το δεύτερο σκέλος εκπληρώθηκε σε μεγάλο βαθμό. Η ομάδα υπερπήδησε το εμπόδιο της πορτογαλικής Nacional στα play-offs και ρίχτηκε στην μάχη του όγδοου ομίλου με τις Braga, Club Brugge και Maribor. Άφησε εξαιρετικές εντυπώσεις στην Ευρώπη. Έμεινε εκτός όμως από την φάση των ομίλων, παρά το γεγονός ότι συγκέντρωσε δέκα βαθμούς! Μόνο η φιναλίστ Braga κατόρθωσε να την κερδίσει και στα δυο παιχνίδια, ενώ σημαντικός άθλος ήταν οι δυο νίκες επί της Maribor και η νίκη επί των Βέλγων στο Jan Breydel Stadium.

 

birmingham bellingham

 

Φυσικά η Ευρώπη ήταν απλά μια «guest star» εμφάνιση. Το ενδιαφέρον παρέμενε προσηλωμένο στον στόχο της ανόδου. Στην κανονική διάρκεια τερμάτισε στην τέταρτη θέση, ωστόσο στα play-offs, η Blackpool στάθηκε -πιο- αντάξια των περιστάσεων, παίρνοντας εκείνη την πρόκριση για τον τελικό. Και έκτοτε… το χάος. Η ομάδα έκανε το λάθος να ενισχυθεί την πρώτη της χρονιά στην Championship για να μπορέσει να ανταπεξέλθει και στις ευρωπαϊκές υποχρεώσεις της, δημιουργώντας μια αρκετά βαθιά «πληγή» στα οικονομικά της.

Ούτε ο Lee Clark, ούτε ο Gary Rowett, ούτε ο Harry Redknapp και φυσικά ούτε ο Garry Monk κατάφεραν να επιστρέψουν την Birmingham στα μεγάλα σαλόνια. Με το πέρασμα των χρόνων τα οικονομικά δυσχέραιναν όλο και περισσότερο, με τους «Μπλε» να μετατρέπονται από ομάδα που μαχόταν για άνοδο, σε ομάδα που πλέον μάχεται για την αποφυγή του υποβιβασμού στην League One. Το «κερασάκι στην τούρτα» ήρθε πέρυσι με την αφαίρεση εννέα βαθμών στο πρωτάθλημα, μετά από την αδυναμία της να παρουσιάσει κέρδος ή τουλάχιστον σταθερότητα στα οικονομικά της για πέμπτη συνεχόμενη χρονιά!

 

birmingham bellingham

 

Με την εταιρία που κατέχει τις μετοχές της Birmingham (Trillion Trophy Asia)να μην επενδύει στην ομάδα και απλώς να κάνει τα απολύτως απαραίτητα για την επιβίωση της, έπρεπε να βρεθεί ένας τρόπος για την αυτόνομη συντήρηση του συλλόγου. Το σωστό και αποτελεσματικό σκάουτινγκ ήταν φυσικά η λύση, και το περασμένο καλοκαίρι, μεγάλη οικονομική «ένεση» ήρθε από την πώληση του Che Adams στην Southampton, έναντι 15 εκατομμυρίων λιρών. Παράλληλα σημαντική επένδυση αποτέλεσε την ίδια μεταγραφική περίοδο η απόκτηση του Ivan Sunjic από την Dinamo Zagreb, ο οποίος αποτελεί την πιο δαπανηρή μεταγραφή στην ιστορία του συλλόγου. Κιι ενώ τα οικονομικά αρχίζουν και μπαίνουν σε μια τάξη, ίσως από το ερχόμενο καλοκαίρι η Birmingham αλλάξει και πάλι σελίδα.

Σαν από το πουθενά εμφανίστηκε ένα νεαρό αμούστακο παιδί, το οποίο πλέον αποτελεί ένα από τα μεγαλύτερα prospects του παγκοσμίου ποδοσφαίρου. Ο Jude Bellingham. O 16 ετών μέσος έχει προσελκύσει τα βλέμματα του ποδοσφαιρικού πλανήτη πάνω του και σωρεία ομάδων αναμένεται να χτυπήσουν την πόρτα της Birmingham το επερχόμενο καλοκαίρι. Βασικός και αναντικατάστατος φέτος στην απαιτητικότατη Championship και ήδη Manchester United και Borussia Dortmund «κονταροχτυπιούνται» για την απόσπαση της υπογραφής του. Τα 20 εκατομμύρια που προσέφεραν οι «Κόκκινοι Διάβολοι» στην ομάδα από τα Μίντλαντς φάνηκαν λίγα στους ιθύνοντες της ομάδας, οι οποίοι θεωρούν ότι μέχρι το καλοκαίρι η τιμή του αναμένεται να εκτοξευθεί. Με ένα ποσό της τάξεως των 35-40 εκατομμυρίων, ο Bellingham θα μπορεί να αποχωρήσει από τον σύλλογο που αναδείχθηκε. Και με ένα τέτοιο ποσό, η Birmingham αφήνει πίσω το προβληματικό οικονομικό της παρελθόν και αλλάζει σελίδα. Ή καλύτερα σελίδες, οι οποίες ελπίζουν στο μέλλον να γράφουν ιστορίες από την Premier League!

 

Συντάκτης: Φάνης Αγριτέλλης

 

Leave a Reply