Ο αγώνας που «ακυρώθηκε» δύο φορές, το στοίχημα και ο πρώτος τίτλος του Wenger

Πολλοί προέβλεπαν πως η δεύτερη χρονιά του Arsene Wenger στην Arsenal θα είναι και η τελευταία του, με την ομάδα να μοιάζει να απομακρύνεται τόσο από τους τίτλους όσο και από το παραδοσιακό αγγλικό στυλ, που ήταν γνώριμο στους οπαδούς της. Όμως ένας αγώνας απέναντι στην Wimbledon, που καθυστέρησε 78 ημέρες και… μισή ώρα, το «παράνομο» στοίχημα και ένα γνώριμο γαλλικό δίδυμο θα έφερναν όχι απλά έναν τίτλο, αλλά το double στο Βόρειο Λονδίνο!

 

Τον Νοέμβριο του 1996 ο Arsene Wenger συμπλήρωνε μόλις δύο μήνες παρουσίας στην Arsenal και παρά τα γρήγορα αποτελέσματα, οι ριζικές αλλαγές που έφερνε μαζί του ξένιζαν το φανατικό αγγλικό κοινό. Μπορεί οι «Κανονιέρηδες» να βρίσκονταν στην κορυφή, όμως μία «έγκυρη» πληροφορία από τα ενδότερα του συλλόγου τον έφερνε με το ένα πόδι εκτός Βορείου Λονδίνου. Ο Αλσατός έφτασε μέχρι στο να απαιτήσει από την διοίκηση να διεξάγει έρευνα για τον υπεύθυνο της διαρροής και να μηνύσει τις φυλλάδες για την ανυπόστατη ιστορία, που έπαιξε τον δικό της ρόλο στην αποσταθεροποίηση της ομάδας και τελικά την έριξε στην 3η θέση και την έστειλε στο UEFA Cup αντί για το πολυπόθητο Champions League.

Για το ελληνικό ποδόσφαιρο και δη τον ΠΑΟΚ αυτός ο ευρωπαϊκός «υποβιβασμός» αποτέλεσε αφορμή για μια από τις μεγαλύτερες στιγμές της ιστορίας του, με την Arsenal να υποκύπτει στην κατάμεστη (45,000 θεατές) Τούμπα, χάρη στο τέρμα του Κώστα Φραντζέσκου και τελικά να αποκλείεται στην ρεβάνς (1-1) της Αγγλίας, με τους Θεσσαλονικείς να έχουν ως ήρωα τον 24χρονο τότε Ζήση Βρύζα! Το κλίμα γινόταν ολοένα και πιο βαρύ για τον Wenger και την ομάδα του, όμως η πορεία στην Premier League αποτελούσε το… «αντίβαρο», με τους «Κανονιέρηδες» να χάνουν για πρώτη φορά στις 31 Οκτωβρίου και στην αμέσως επόμενη αγωνιστική να κερδίζουν το ντέρμπι απέναντι στην Manchester United, δείχνοντας πως θα διεκδικήσουν τον τίτλο ως το τέλος.

 

wenger first title

 

Λίγο πριν τις γιορτές των Χριστουγέννων και την δράση της Boxing Day, η Arsenal θα ταξίδευε έως το, όχι και τόσο μακρινό, Selhust Park για να αντιμετωπίσει την ουραγό Wimbledon, σε έναν αγώνα με ξεκάθαρο φαβορί. Το πρώτο ημίχρονο πάντως δεν επιβεβαίωσε τον παραπάνω ισχυρισμό, με το σκορ στο μηδέν και τον σκληροτράχηλο Vinnie Jones να είναι ανίκητος μπροστά στις ντελικάτες κινήσεις των Bergkamp και Wright. Τα χειρότερα όμως δεν είχαν έρθει ακόμα. Μετά από μόλις 13 δευτερόλεπτα στην επανάληψη τα φώτα του Selhust Park θα σβήσουν ξαφνικά, με το γήπεδο να βυθίζεται στο σκοτάδι και μετά από 20 λεπτά άκαρπων προσπαθειών για αποκατάσταση της βλάβης ο αγώνας να αναβάλλεται οριστικά!

«Πρέπει να κάνουμε ότι είναι δυνατόν. Την πρώτη φορά συνέβη στον αγώνα μας με την Derby και ήταν απλά μία άσχημη στιγμή. Μετά ακολούθησε το φιάσκο στην έδρα της West Ham και σήμερα ζήσαμε την απόλυτη καταστροφή. Το μήνυμα πρέπει να είναι ένα. Ποτέ ξανά!». Οι δηλώσεις του αντιπροέδρου της Wimbledon, Sam Hammam, έβρισκαν φυσικά απόλυτα σύμφωνο τον Wenger, που τόνισε την ανάγκη για επένδυση της Premier League σε γεννήτριες και εξοπλισμό αποκατάστασης, καθώς, όπως καταλάβατε, αν και μετρούσαν μόλις λίγες αγωνιστικές τα ατυχήματα είχαν ήδη τριτώσει. Αποκαρδιωμένοι ήταν φυσικά και οι οπαδοί, που παρά την προσπάθεια του αγαπημένου «Axe» να τους διασκεδάσει με την μπάλα στο ολοσκότεινο σκηνικό, είδαν λίγο πριν την οριστική αναβολή ένα μήνυμα χλευασμού στον φωτεινό πίνακα: «Καλά Χριστούγεννα… Έχει κανείς 50 στερλίνες για χαρτζιλίκι;».

 

wenger first title

 

Κανείς δεν ήξερε τον ακριβή λόγο αυτών των διακοπών, όμως λίγο πριν επαναληφθούν για τέταρτη φορά, η αλήθεια έλαμψε. Υπαίτιοι δεν ήταν άλλοι παρά ένα συνδικάτο παράνομου τζόγου στην Μαλαισία, όπου με τον χρηματισμό συντηρητών γηπέδων και υπεύθυνων ασφαλείας, είχαν στήσει ένα απλό, αλλά πολύ αποτελεσματικό κόλπο. Οι ασιατικές εταιρίες, στους όρους στοιχηματισμού, δήλωναν πως σε περίπτωση οριστικής διακοπής στο δεύτερο ημίχρονο ενός αγώνα το τότε σκορ θα μετρούσε ως τελικό και το εκάστοτε δελτίο θα πληρωνόταν κανονικά, σε αντίθεση με τις ευρωπαϊκές, που σε αυτές τις περιπτώσεις το υπολογίζουν μέχρι και σήμερα ως μονάδα!

Το timing όλης αυτής της τραγελαφικής κατάστασης ήταν το χειρότερο δυνατό για την Arsenal, αφού προερχόταν από τέσσερις ήττες στα τελευταία έξι παιχνίδια και σε συνδυασμό με την ακύρωση του αγώνα, χρωστούσε πια δύο ματς και τελείωσε το 1997 ως 6η στην βαθμολογία και 12 βαθμούς μακρυά από την πρωτοπόρο Manchester United. Άπαντες στο Βόρειο Λονδίνο γνώριζαν πως για να έχουν οι «Κανονιέρηδες» πραγματικές ελπίδες για τον τίτλο ή ακόμα και το Champions League, θα έπρεπε να μην ηττηθούν ξανά μέχρι το τέλος του πρωταθλήματος. Ο αναβληθείς αγώνας με την Wimbledon (είχε ορισθεί για τις 10 Μαρτίου) μάλιστα θα ήταν σημαδιακός, αφού μια μέρα νωρίτερα η Betfred είχε αποφασίσει να εξαργυρώσει όσους είχαν στοιχηματίσει πως οι «Κόκκινοι Διάβολοι» θα κατακτούσαν τον τίτλο εκείνης της σεζόν!

 

wenger first title

 

Λογικά κάποιος δεν (πολυ)ήθελε αυτός ο αγώνας να συμβεί, αφού ένα ύποπτο πακέτο βρέθηκε στον περίβολο του γηπέδου και οι συζητήσεις για νέα ακύρωση ξεκίνησαν άμεσα. Πυροτεχνουργοί κατέφθασαν αυτήν την φορά στο Selhust Park και η αρχική ανακοίνωση μετέθεσε τον αγώνα μισή ώρα αργότερα, με τους οπαδούς να σιχτιρίζουν την τύχη τους και τους παίκτες να θεωρούν το παιχνίδι «καταραμένο». Τελικά, για το καλό όλων, η FA αποφάσισε πως αφού το πακέτο βρισκόταν στον περίβολο και όχι μέσα στο γήπεδο, δεν υποχρεούταν βάσει καταστατικού να αναβάλλει ξανά τον αγώνα, δίνοντας το «πράσινο φως» για να ξεκινήσει… επιτέλους. Παρά το βαρύ κλίμα και την ψυχολογική πίεση από την «πρωταθλήτρια» Manchester United, η Arsenal κατάφερε να πάρει την νίκη χάρη σε τέρμα του κανονικού ξαδέρφου –όχι σαν τον Ali Dia– του George Weah, Christopher Wreh!

Μέχρι το τέλος εκείνου του μήνα οι «Κανονιέρηδες» συμπλήρωσαν οκτώ αγώνες χωρίς να δεχθούν τέρμα (ρεκόρ για το πρωτάθλημα εκείνη την εποχή), με το γαλλικό δίδυμο των Gilles Grimandi και Emmanuel Petit, που ήρθαν ως πρωταθλητές από την Monaco το περασμένο καλοκαίρι, να θωρακίζουν το κέντρο δίπλα στον ανερχόμενο συμπατριώτη τους, Patrick Vieira. Στις 18 Απριλίου η ομάδα του Wenger θα αντιμετώπιζε ξανά την Wimbledon μέσα σε λιγότερο από 40 μέρες και με το ευρύ 5-0 θα έβαζε «φωτιά» στο πρωτάθλημα, αφού πλησίαζε σε απόσταση αναπνοής από την κορυφή. «Πριν από τρεις εβδομάδες αυτό ήταν ακόμα όνειρο για εμάς και γέλασαν μαζί μου, όταν είπα πως ο τίτλος δεν έχει ακόμα κριθεί», θα δηλώσει ενθουσιασμένος μετά την νίκη ο Αλσατός.

 

wenger first title

 

Τελικά στις 3 Μαΐου το όνειρο έγινε πραγματικότητα, με την Arsenal απέναντι στην Everton να σημειώνει την ένατη συνεχόμενη νίκη της και να κατακτά μαθηματικά τον τίτλο, που λιγότερο από δύο μήνες νωρίτερα είχε ήδη απονεμηθεί στους «Κόκκινους Διαβόλους». Μάλιστα δύο εβδομάδες αργότερα ο Wenger θα γινόταν ο πρώτος ξένος προπονητής στην ιστορία του αγγλικού ποδοσφαίρου, που θα κατακτούσε double, νικώντας με 2-0 την Newcastle στον τελικό του FA Cup στο Wembley. Ο πρώτος τίτλος του «Καθηγητή» στο Νησί είχε γίνει… δύο, στρώνοντας το έδαφος για όσα θα ακολουθούσαν τα επόμενα χρόνια.