113 views

Η Swindon την Κυριακή γνώρισε αποκλεισμό-σοκ από την συνέχεια του FA Cup, αφού ηττήθηκε εντός έδρας από την Woking της National League South. O ιδιοκτήτης της όμως, Lee Power, δεν πρέπει να νοιάστηκε και πολύ, αφού η έτερη ομάδα του, η Waterford, ζει την δική της αναγέννηση στην Ιρλανδία.

 

Δεν είναι πια σπάνιο φαινόμενο, επιφανείς επιχειρηματίες να διοικούν περισσότερες από μία ομάδες, με την οικογένεια Pozzo, αλλά και τον δικό μας Βαγγέλη Μαρινάκη, να αποτελούν χαρακτηριστικά παραδείγματα. Ένα σαφώς πιο άγνωστο, αλλά με την δικιά του ιδιαίτερη ιστορία, είναι το παράδειγμα του πρώην ποδοσφαιριστή, Lee Power, που μετά την αγγλική Swindon, πριν περίπου δύο χρόνια αγόρασε την Waterford, που αγωνιζόταν τότε στην δεύτερη κατηγορία της Ιρλανδίας, κι έναν μήνα πριν την έβγαλε ξανά στην Ευρώπη μετά από 33 χρόνια.

Για να είμαστε ακριβείς, όταν η ιρλανδική ομάδα πέρασε στην κατοχή του είχε άλλο όνομα. Την αποκαλούσαν Waterford United, όμως ο Power, που αν και γεννήθηκε στο Λονδίνο κατάγεται από την περιοχή, είχε ως όραμα να οδηγήσει τον σύλλογο στην πρόοδο με σεβασμό όμως στην παράδοση. Έτσι πριν προβεί σε οποιαδήποτε άλλη κίνηση, επανέφερε το όνομα της στο αρχικό Waterford FC, και υιοθέτησε ως σήμα, μια πιο μοντέρνα εκδοχή αυτού που έφερε το 1930, την χρονιά της ίδρυσης της ομάδας, αντικαθιστώντας τις δήθεν σύγχρονες «καρικατούρες».

 

waterford fc

 

Οι  «Μπλε», όπως τους αποκαλούν στην Ιρλανδία, ήταν ένας κοιμώμενος γίγαντας για τα δεδομένα της χώρας, έχοντας κερδίσει έξι πρωταθλήματα μεταξύ του 1965 και του 1973, όμως υπήρξε ιδιαίτερα ασταθής έκτοτε, με μοναδική σεζόν αναλαμπής το 2004, όταν με παίκτη-προπονητή τον Alan Reynolds, είχε τερματίσει πέμπτη -υψηλότερη επίδοση τα τελευταία 30 χρόνια- και είχε φτάσει για πρώτη φορά στην ιστορία της στον τελικό του FAI Cup, χάνοντας τελικά με 2-1 από την Longford.

Το τι ακολούθησε εκείνη την χρονιά είναι πραγματικά πρωτόγνωρο, αφού ο σύλλογος γνώρισε τρεις φορές τον υποβιβασμό από την ίδια κατηγορία μέσα σε ένα ημερολογιακό έτος! Πως γίνεται αυτό; Λοιπόν, το 2006 η Waterford τερμάτισε τελευταία στην κορυφαία εθνική κατηγορία -μετά και την απόσυρση της Dublin United-, σε μία από τις χειρότερες σεζόν της ιστορίας της και μοιραία υποβιβάστηκε. Πριν όμως κατοχυρωθεί η βαθμολογία η ποδοσφαιρική ομοσπονδία αποφάσισε αναδιοργάνωση της λίγκας, δίνοντάς της την ευκαιρία να παραμείνει αν κερδίσει την Dundalk σε διπλούς αγώνες μπαράζ.

 

waterford fc

 

Η Dundalk μπορεί να ήταν δευτεραθλήτρια της δεύτερης κατηγορίας, όμως κι έτσι ήταν αρκετά ανώτερη από την παρακμάζουσα Waterford, νικώντας την εύκολα και στα δύο παιχνίδια, «ρίχνοντας» την ξανά. Τελικά λίγες ημέρες πριν την κλήρωση του νέου πρωταθλήματος της League of Ireland Premier Division -πια SSE Airtricity League-, η ομοσπονδία αποφάσισε να προσκαλέσει επιπλέον ομάδες να λάβουν μέρος σε αυτό, λαμβάνοντας υπόψιν κριτήρια όπως προσέλευση, μάρκετινγκ, εγκαταστάσεις και βαθμολογική συγκομιδή από το 2002 κι έπειτα, καταργώντας κάθε λογική και σώζοντας ξανά τους «Μπλε».

Φυσικά το πεπρωμένο φυγείν αδύνατον και στην πρώτη σεζόν της Premier Division, η Waterford θα παρουσιαστεί αρκετά κατώτερη των περιστάσεων, τερματίζοντας τελευταία και γνωρίζοντας τον τρίτο υποβιβασμό πριν συμπληρωθεί ένας χρόνος, μετά από αγώνες play-out εναντίον της Finn Harps με συνολικό σκορ 6-3. Αν και το όνομα του συλλόγου ήταν αρκετά μεγάλο για τα δεδομένα της First Division, οι «Μπλε», αν και φαβορί για άνοδο κάθε σεζόν, ποτέ δεν κατάφεραν να τερματίσουν ψηλότερα από την τέταρτη θέση.

 

waterford fc

 

Συνήθως όταν τα αγωνιστικά προβλήματα γίνονται χρόνια, γρήγορα προκύπτουν και οικονομικά. Έτσι το 2014 η ομάδα κινδύνεψε να αποβληθεί από το πρωτάθλημα λόγω οφειλών στον τεχνικό Stephen Henderson, με τους οπαδούς να συσπειρώνονται και να μαζεύουν τα χρήματα ώστε ο σύλλογος να μπορέσει να αγωνιστεί κανονικά. Κάπου εκεί η τοπική κοινότητα άρχιζε να ψάχνει σανίδα σωτηρίας και με όπλο το σύγχρονο στάδιο της, «Waterford Regional Sports Center» ή εν συντομία «RSC», και τις εντυπωσιακές εγκαταστάσεις των ακαδημιών, κέντρισαν το ενδιαφέρον του «γηγενή» Lee Power.

Μετά τις αλλαγές που προαναφέραμε σε σήμα και όνομα, ο Αγγλοϊρλανδός ιδιοκτήτης της Swindon, πέρασε και σε πιο ουσιαστικές πράξεις, επαναφέροντας στον πάγκο τον τελευταίο πετυχημένο προπονητή της ομάδας, τον Alan Reynolds. Στόχος ήταν φυσικά η άμεση άνοδος από τα «χωράφια» της First Division και μετέπειτα η εδραίωση και η καταξίωση του συλλόγου στην κορυφαία κατηγορία της χώρας. Φυσικά για να γίνουν όλα αυτά χρειάζονταν πάνω από όλα ικανοί ποδοσφαιριστές και τα τελευταία δύο χρόνια ο Power τους έφερε με το «τσουβάλι».

 

waterford fc

 

Μεταξύ άλλων επί της προεδρίας του έχουν έρθει στους «Μπλε» ο πολύπειρος ηγέτης της Doncaster, Paul Keegan, ο διεθνής Εσθονός και πρώην παίκτης της Λάρισας, Sander Puri, ο ταλαντούχος πολυθεσίτης της Brighton, Dessie Hutchinson, ο πολυσύνθετος Γάλλος μέσος των Rochdale και Carlisle, Bastien Hery, ο κάποτε θεωρούμενος wonderkid του Ajax, Stanley Aborah, ο δεινός σκόρερ της Bohemians, Ismahil Akinade, οι διεθνείς με Ανγκόλα και Λετονία αντίστοιχα, Rudy Wilson και Renars Rode, ενώ ήδη ενόψει της νέας σεζόν έχει αποκτηθεί από την Inverness ένα από τα μεγαλύτερα ταλέντα της χώρας, που δεν αγωνίζονται στην Αγγλία, ο 20χρονος Zachary Elbouzedi.

Τα αποτελέσματα στο χορτάρι τουλάχιστον εντυπωσιακά. Πέρυσι η Waterford έφτασε άνετα στην κατάκτηση του πρωταθλήματος της First Division, χάνοντας μόλις πέντε φορές σε όλες τις διοργανώσεις και φέτος στην πρώτη της προσπάθεια στην Premier Division, το σύνολο του Reynolds τερμάτισε τέταρτο, προσπερνώντας πολλές παραδοσιακές δυνάμεις, και κατακτώντας την ευρωπαϊκή έξοδο για πρώτη φορά μετά από 33 χρόνια, εκεί που μεγαλύτερη νίκη στην ιστορία του ήταν απέναντι στην κυπριακή Ομόνοια την σεζόν 1972-73 με 2-1.

 

waterford fc

 

«Έχουμε δημιουργήσει κάτι πολύ όμορφο. Να αγωνίζεσαι για πρώτη φορά στην κορυφαία κατηγορία μετά από τόσα χρόνια είναι πάντα δύσκολο, όμως αποδείξαμε την ποιότητα μας, καταφέρνοντας να νικήσουμε τόσο τις Cork και Shamrock Rovers, όσο και την πρωταθλήτρια Dundalk. Οι φίλαθλοί μας ήταν υπέροχοι και μας ακολούθησαν σχεδόν παντού. Έχουμε ήδη ενισχυθεί με σπουδαίους παίκτες, όμως τόσο ο πρόεδρος όσο και τα υπόλοιπα μέλη της διοίκησης δουλεύουν παρασκηνιακά για να φέρουν κι άλλους. Ανυπομονούμε για την νέα σεζόν και την ευρωπαϊκή εμπειρία», θα δηλώσει ο Reynolds, μετά τον τελευταία αγώνα της χρονιάς απέναντι στην Limerick.

Είναι απόλυτα λογικό όλοι να νιώθουν ασφάλεια στα χέρια του Power. O 46χρονος αμέσως μετά την απόσυρσή του από τους αγωνιστικούς χώρους, προσπάθησε να εμπλακεί στα διοικητικά αρκετών ομάδων, περνώντας από τις Luton, Cambridge και Rushden & Diamonds, πριν καταλήξει στην Swindon το 2013. Εκεί μάλιστα γνώρισε πρόσκαιρη επιτυχία, αφού λίγο έλειψε να οδηγήσει τον ιστορικό σύλλογο -είχε λάβει μέρος στην Premier League την σεζόν 1993/94- στην Championship μετά από δύο χρόνια στον θώκο του κι ενώ τον είχε αποκτήσει σε κακά χάλια, αφού χρειάστηκε να δώσει 1,2 εκατομμύρια λίρες για να άρει το εμπάργκο, που είχε επιβληθεί από την FA για μεταγραφές.

 

waterford fc

 

Τελικά η ήττα από την Preston στον τελικό των play-offs τον Μάιο του 2015 άλλαξε την μοίρα του συλλόγου και έπειτα από μία καταστροφική διετία, υποβιβάστηκε στην League Two την σεζόν 2016/17. Μάλιστα η απογοήτευση εκείνης της περιόδου ήταν που έπεισε τον Power να αγοράσει την Waterford, βλέποντας εκεί πιο πρόσφορο έδαφος για να ολοκληρώσει το όραμα του. Όντως ακόμα κι αν συνεχίζει να επενδύει στην Swindon, η ομάδα δεν μπορεί να ξεφύγει από την μετριότητα και βρίσκεται στην δωδέκατη θέση της League Two, την στιγμή που οι «Μπλε» του χρόνου θα παίξουν προκριματικά Europa League!

 

Leave a Reply