222 views

Η τρίτη φετινή μεταγραφή της Manchester City είναι μακράν η πιο ιδιότυπη. Αφορά έναν Αμερικανό τερματοφύλακα, έχει κανονιστεί από τον περασμένο Δεκέμβριο, ο παίκτης μετά από ελάχιστα λεπτά επίσημης παρουσίας στον σύλλογο δόθηκε δανεικός στην Γερμανία και ίσως να μην θεωρηθεί ποτέ ούτε ο αναπληρωματικός του Ederson. Γιατί έγινε «Πολίτης» τότε ο Zack Steffen;

 

Η μεταγραφολαγνεία του σύγχρονου ποδοσφαίρου μας έχει πονηρέψει σχετικά με τις μετακινήσεις άγνωστων παικτών σε μεγάλες ευρωπαϊκές ομάδες. Οι αγορές της Ιαπωνίας, Αυστραλίας και Αμερικής συχνά επιλέγονται βάσει στρατηγικού marketing παρά ενδελεχούς scouting, που μπορεί να προσφέρει ενεργά στην ενίσχυση του κάθε συλλόγου. Η Manchester City, μέσω της διοικήσεως του City Football Group, όχι έχει απλά ανοιχτεί ενεργά σε αυτές τις αγορές, αλλά ουσιαστικά έχει αποκτήσει δικά της κλαμπ όπως οι New York City, Melbourne City και Yokohama F. Marinos. Τι γίνεται όμως όταν μια μεταγραφή μοιάζει τόσο ίδια με αυτήν την λογική, αλλά και τόσο διαφορετική, όπως στην περίπτωση του Zack Steffen;

Την στιγμή που μιλάμε οι «Πολίτες» έχουν στο ρόστερ τους δύο Αμερικανούς και έναν Αγγλοαμερικανό εκτός του Steffen. Οι Diskerud, Palmer-Brown και Harrison έχουν αθροιστικά λιγότερες από 100 συμμετοχές στο MLS και δεν μπορούν καν να θεωρηθούν μελλοντικά ταλέντα, αφού ο μέσος όρος ηλικίας τους ξεπερνά τα 24 χρόνια. Φυσικά κανείς δεν έχει καταγράψει έστω ένα επίσημο λεπτό με την γαλάζια φανέλα, με μόνο τον Harrison να θεωρείται πιθανό να τα καταφέρει, αν και μόλις υπέγραψε μονοετή ανανέωση στις αρχές του μήνα, έφυγε κατευθείαν για δανεικός ξανά στην Leeds με την City να ελπίζει κάποια στιγμή να γίνει μόνιμη μεταγραφή ώστε να μην τον αφήσει χωρίς το παραμικρό κέρδος.

 

zack steffen

 

Ο Steffen όμως αν και ηλικιακά ταιριάζει στους παρακάτω, αφού έχει πατήσει τα 24, έχει και κάποιες μεγάλες διαφορές που δεν περνούν απαρατήρητες. Αρχικά γι’ αυτόν ξοδεύτηκαν χρήματα ώστε να αποκτηθεί -οι υπόλοιποι είχαν έρθει ως ελεύθεροι- και μάλιστα το ποσό έφτασε τα οκτώ εκατομμύρια δολλάρια, καθιστώντας τον ακριβότερο τερματοφύλακα στην ιστορία του MLS και την τρίτη ακριβότερη αγορά από το συγκεκριμένο πρωτάθλημα στην ιστορία μετά τους Miguel Almiron και Alphonso Davies. Επιπλέον ο διεθνής πορτιέρο έχει σημειώσει ήδη 84 συμμετοχές με την φανέλα της Columbus Crew με την οποία αναδείχθηκε την περασμένη σεζόν πολυτιμότερος τερματοφύλακας της λίγκας.

Η ιστορία του ξεκινά στην Πενσυλβάνια τον Απρίλιο του 1995 και ο ίδιος ασχολείται για πρώτη φορά με το ποδόσφαιρο αναγκαστικά (!) στην ηλικία των πέντε, ώστε να ξεκολλήσει από την μαμά του, στην οποία μάλιστα τρέχει κλαίγοντας στους πρώτους του αγώνες. Το πως κατέληξε τερματοφύλακας αποτελεί μια συνηθισμένη περίπτωση, αφού στα έντεκα χρόνια του ο έως τότε αμυντικός Steffen θα προσφερθεί να καθίσει κάτω από την εστία όταν ο βασικός τερματοφύλακας της ακαδημίας West Chester, στην οποία ήταν μέλος, θα ξεχάσει τα γάντια του και θα φοβηθεί να παίξει χωρίς αυτά.

 

zack steffen

 

Από εκείνη την στιγμή η εξέλιξη θα είναι ραγδαία. Ο υψηλόσωμος (1,91 μ.) πορτιέρο θα αναδειχθεί κατά σειρά πρωταθλητής και MVP στο Πρωτάθλημα Λυκείων της Πενσυλβάνια, θα κατακτήσει το Adidas Generation Cup με την Κ-17 της Philadelphia Union και πριν ενηλικιωθεί το έγκριτο αμερικάνικο σάιτ σε θέματα νεαρών ταλέντων, TopDrawerSoccer.com, θα τον χαρακτηρίσει ως το κορυφαίο τερματοφύλακα στην χώρα. Η επιβεβαίωση ήρθε στο κολλέγιο, όταν με το Maryland, αναδείχθηκε για δύο συνεχόμενες χρονιές κορυφαίος αμυντικός παίκτης στο εθνικό πρωτάθλημα, κατακτώντας μάλιστα και ως freshman τον τίτλο.

Η φυσιολογική μετακίνηση στην Ευρώπη δεν άργησε να έρθει και ο Steffen σε ηλικία 19 ετών θα μετακομίσει στην Γερμανία για χάρη της Freiburg, όπου αρχικά θα γίνει μέλος της δεύτερης ομάδας ώστε να προσαρμοστεί. Δυστυχώς η μεγάλη αδυναμία που τρέφει στην οικογένεια του -εκτός από την αγάπη προς την μαμά του, έχει και τατουάζ στο χέρι για την αδερφή του- θα αποδειχθεί τροχοπέδη για την καριέρα του, με τον ίδιο να γυρίζει πίσω στην πατρίδα άπραγος και χωρίς καμία συμμετοχή τον Ιούλιο του 2016, μόλις 16 μήνες αργότερα.

 

zack steffen

 

Αρχικά θα θεωρηθεί τέταρτη λύση της Columbus Crew κάτω από τα δοκάρια και θα δοθεί δανεικός στην Pittsburgh Riverhounds ώστε να πάρει εμπειρίες. Δεν θα αργήσει να νικήσει τον ανταγωνισμό και να καθιερωθεί ως βασικός στην ομάδα του, ειδικά μετά την αποτυχία της Colombus Crew να προκριθεί στα play-offs του 2016. Τα καλύτερα θα έχουν μόλις ξεκινήσει και μετά από 34 πειστικές εμφανίσεις στην regular season του 2017, θα κάνει το παιχνίδι της ζωής του απέναντι στην Atlanta United στον ημιτελικό των play-offs, όπου θα πραγματοποιήσει οκτώ αποκρούσεις και θα πιάσει δύο πέναλτι, οδηγώντας την ομάδα του στον τελικό.

Στα μισά της περυσινής χρονιάς θα υποστεί έναν σοβαρό τραυματισμό στο γόνατο, όμως θα νικήσει κάθε πρόβλεψη και θα επανέλθει δριμύτερος στους αγωνιστικούς χώρους, προλαβαίνοντας να κάνει ρεκόρ απαραβίαστης εστίας για τον σύλλογο (525′), να γράψει ένα clean sheet κάθε τρία ματς, να επαναλάβει στα play-offs την ηρωική εμφάνιση με την Atlanta, αυτήν την φορά απέναντι στην DC United, πιάνοντας ξανά δύο πέναλτι και να αναδειχθεί κορυφαίος τερματοφύλακας σε όλο το MLS για το 2018. Τότε η Αγγλία θα του χτυπήσει για πρώτη φορά την «πόρτα», με την Bristol City να προσφέρει τέσσερα εκατομμύρια δολλάρια, τα οποία θα κριθούν λίγα για την αξία του.

 

zack steffen

 

Λίγους μήνες μετά μια άλλη City, αρκετά μεγαλύτερη, θα διπλασιάσει την προσφορά, κλείνοντάς τον με συνοπτικές διαδικασίες και συμφωνόντας να τον ενσωματώσει στον σύλλογο μετά τις υποχρεώσεις του με την Εθνική στο Gold Cup. Εκεί στον πρώτο του μεγάλο τουρνουά ο Steffen θα αποδείξει για ακόμα μια φορά την αξία του. Στην πορεία των Ηνωμένων Πολιτειών προς τον τελικό, θα κρατήσει απαραβίαστη την εστία του και στα τέσσερα πρώτα παιχνίδια στην διοργάνωση (!), δεχόμενος τελικά μόνο δύο γκολ συνολικά (τα λιγότερα από κάθε άλλον) και πραγματοποιώντας ουκ ολίγες εντυπωσιακές επεμβάσεις, σε ένα τουρνουά με περισσότερα από τρία τέρματα ανά αγώνα.

Αυτές οι εμφανίσεις με το εθνόσημο ήρθαν να συμπληρώσουν το περυσινό one man show απέναντι στην Γαλλία, στην προετοιμασία της για το Παγκόσμιο Κύπελλο, όταν σε εκείνο το τιμητικό 1-1, θα πραγματοποιήσει εφτά επεμβάσεις και στις καθυστερήσεις του ματς θα κάνει μια διπλή απόκρουση για highlight στα σουτ των Fekir και Dembele από κοντά. Τα διαπιστευτήρια άλλωστε υπήρχαν και από την παρουσία του με την Κ-20, όταν στο Παγκόσμιο Κύπελλο του 2015 λίγο έλειψε να αποκλείσει μόνος του στα προημιτελικά την μετέπειτα πρωταθλήτρια Σερβία, με τους οπαδούς να τον αποκαλούν ρυθμικά στο γήπεδο «Baby Howard», προς τιμήν του σπουδαίου Tim Howard, που αποτελεί και μεγάλο του είδωλο.

 

zack steffen

 

Φτάνοντας στην απόκτησή του από την Manchester City, πολλοί περίμεναν πως μετά και τον δανεισμό του Arijanet Muric στην Nottingham Forest, o Αμερικανός όχι μόνο είχε πιθανότητες να μείνει, αλλά και να εκτοπίσει τον Claudio Bravo στην θέση του νούμερο «2» πίσω από τον Ederson. Αντ’ αυτού ήρθε ο δανεισμός στην Fortuna Dusseldorf, αποδεικνύοντας πως το «αμερικάνικο όνειρο» δεν είναι εύκολη υπόθεση στην Premier League. Η κίνηση όμως δεν αποκλείεται να αποδειχθεί ευεργετική για την περίπτωσή του, αφού η θέση βασικού είναι σχεδόν εξασφαλισμένη, στην ίδια ομάδα παίζει ο καλός του φίλος και συμπατριώτης του, Alfredo Morales κι εκεί προκάλεσε αίσθηση επίσης ως δανεικός από την Premier League πέρυσι ο Dodi Lukebakio.

Σίγουρα από εδώ και στο εξής ο δρόμος δεν θα είναι στρωμένος με «ροδοπέταλα» και πολλοί εικάζουν πως στο καλύτερο που μπορεί να ελπίζει ο Steffen είναι να γίνει ο νέος «Mooy», που ακόμα και αν δεν έπαιξε ποτέ με τους «Πολίτες» κατάφερε να διακριθεί και να αγωνιστεί βασικός στα «μεγάλα σαλόνια» έστω και με την Huddersfield. Αναμφίβολα ο στόχος να εκτοπίσει τον Ederson δεν είναι ρεαλιστικός, όμως ο διεθνής τερματοφύλακας φαίνεται αποφασισμένος να στέψει με επιτυχία την δεύτερη ευρωπαϊκή του περιπέτεια και γιατί όχι να ακολουθήσει τα βήματα του Howard, που τέτοια εποχή πριν 16 χρόνια είχε έρθει στο Νησί για την μισητή συμπολίτισσα, Manchester United.

 

Leave a Reply