Έπαψες Stoke City να θυμίζεις!

Η δεκαετία που μας αποχαιρετά, ξεκίνησε με τους καλύτερους οιωνούς για τους «Potters», αλλά, εν τέλει, εξελίχθηκε τελείως διαφορετικά και απρόσμενα.

 

Η Stoke ήταν μια ομάδα που δεν τραβούσε την προσοχή. Μια low profile ομάδα της Αγγλικής περιοχής του Staffordshire που ήξερες πως ότι και να γίνει στο τέλος θα είναι πάντα στην Premier League. Δεν απασχολούσε ποτέ τα media με υποβιβασμούς ή υψηλά βαθμολογικά πλασαρίσματα και ο βίος της στα «σαλόνια» της Premier Leagueήταν γενικά αθόρυβος. Θα μπορούσε κάλλιστα να πει κανείς ότι ήταν η Chievo Verona της Αγγλίας, δηλαδή μια ομάδα που κάθε χρόνο σου υπενθυμίζει την παρουσία της ψιθυρίζοντας «Α είμαι και εγώ εδώ».

Και όμως, στις απαρχές της δεκαετίας που σε λίγες μέρες αποχαιρετάμε η Stoke θέλησε να απασχολήσει για λίγο τα Αγγλικά media. Με τον Tony Pulis στον πάγκο και με παίκτες «πρώτα βιολιά» όπως οι Kenwyne Jones, Jonathan Walters, Rory Delap και Robert Huth, ναι μεν κατάφερε να «επιβιώσει» απαρατήρητη το πρωτάθλημα αλλά έκανε μια εξαιρετική πορεία στο FA Cup, έφτασε μέχρι το τελικό και κέρδισε την συμμετοχή της στην Ευρώπη.

 

 

«Σύμμαχος» στο όλο εγχείρημα ήταν η… κληρωτίδα αφού η ομάδα απέκλεισε κατά σειρά τις Cardiff, Brighton, West Ham, Wolves και Bolton πριν ηττηθεί στον τελικό από την τότε νεόπλουτη Manchester City. Τότε βλέπετε ήταν μια εποχή που τα πράγματα ήταν περισσότερο ρομαντικά! Η φιναλίστ του Κυπέλλου έπαιρνε εισιτήριο για τον τρίτο προκριματικό του Europa League, οι τρεις πρώτες χώρες σε μια ειδική βαθμολογία fair play έπαιρναν από ένα εισιτήριο για τον πρώτο προκριματικό και έτσι κατέληξαν την ίδια σεζόν οι Liverpool και Everton να μείνουν εκτός Ευρώπης και να κερδίσουν μια θέση στα κορυφαία διασυλλογικά ραντεβού η 13η Stoke και η 8η Fulham.

Στο Stoke-on-Trent αποφάσισαν να διασκεδάσουν την πρώτη τους Ευρωπαϊκή συμμετοχή και παράλληλα να προσπαθήσουν να μην αμελήσουν τις υποχρεώσεις τους εντός των συνόρων. Μεταγραφές όπως οι Woodgate, Upson, Palacios και Crouch έδιναν το απαραίτητο βάθος και το Britannia Stadium θα φορούσε τα «καλά του» για τις ευρωπαϊκές παραστάσεις της ομάδας.