West Ham: The… Greatest Escape

Το ποδόσφαιρο είναι ένα άθλημα γεμάτο εκπλήξεις. Το άθλημα που μπορεί να «γεννήσει» το ακατόρθωτο. Συνήθως η έννοια προσδιορίζει μια νίκη ή έναν τίτλο. Υπάρχει όμως μία ομάδα, της οποίας οι οπαδοί μνημονεύουν την αποφυγή ενός υποβιβασμού περισσότερο από κάθε τρόπαιο. Οι φίλοι της West Ham, θα θυμούνται και θα διηγούνται στους νεότερους την τρελή σεζόν 2006/07, όταν ο σύλλογος πέρασε από χίλια κύματα, αλλά κατάφερε να βρει «στεριά» με τον πιο εμφατικό τρόπο!

 

Η διακοπή του Νοεμβρίου για τους αγώνες των εθνικών ομάδων βρίσκει την West Ham στην -ίσως- καλύτερη περίοδο της σύγχρονης ιστορίας της. Μέσα στις θέσεις που οδηγούν στο Champions League και σε απόσταση τριών βαθμών από την πρωτοπόρο Chelsea, με τελευταίο κατόρθωμα την πρόσφατη νίκη της εναντίον της Liverpool. Επιπλέον στο League Cup απέκλεισε στα πέναλτι τη Manchester City συνεχίζοντας στα προημιτελικά, όπου την περιμένει η συμπολίτισσα Tottenham, ενώ και στην Ευρώπη έχει σχεδόν εξασφαλίσει τη πρόκριση στους «16» του Europa League.

Η φετινή εκπληκτική της πορεία είναι συνέχεια της περυσινής σεζόν, όταν τα «Σφυριά», επιδεικνύοντας αξιοζήλευτη σταθερότητα για μία mid-table ομάδα, κατόρθωσαν να εξασφαλίσουν την 6η θέση, που τους έφεραν σε κύρια φάση ευρωπαϊκής διοργάνωσης για πρώτη φορά μετά από 15 ολόκληρα χρόνια. Με πρωτεργάτη τον David Moyes κι ένα πλάνο με στοχευμένες και όχι πολυέξοδες προσθήκες ο σύλλογος κάνει σταθερά βήματα προόδου, δημιουργώντας προσδοκίες στους οπαδούς της ομάδας, που με ελάχιστες εξαιρέσεις την έβλεπαν μεταξύ φθοράς και αφθαρσίας.

 

west ham escape

 

Με αφορμή αυτήν την «φθορά», γυρίζουμε πίσω στο 2006 και συγκεκριμένα στην 13η ημέρα του Μάη, όπου διεξάγεται στο Wembley o τελικός του FA Cup με την West Ham του Alan Pardew να χάνει στα πέναλτι (5-4) από τη Liverpool, σε μία μοναδική ευκαιρία για τίτλο μετά το League Cup του 1981. Παρά την απώλεια του τροπαίου η ομάδα ενισχύθηκε ποσοτικά με παίκτες που θεωρητικά θα την προσέδιδαν ποιότητα. Ο τερματοφύλακας Rob Green, ο στόπερ Matthew Upson και φυσικά τα δύο μεγάλα «μπαμ» της τελευταίας στιγμής , οι διεθνείς με την εθνική Αργεντινής Javier Mascherano και Carlos Tevez, μεταγραφές οι οποίες προκάλεσαν ντελίριο ενθουσιασμού, αλλά και απορίες!

Οι δυο 22χρονοι αποκτήθηκαν τότε «πακέτο» από την Corinthians έναντι περίπου 30 εκατoμμυρίων ευρώ και ουδείς μπορούσε να εξηγήσει το πώς και το γιατί. Ειδικοί, ανταγωνιστές, δημοσιογράφοι και αναλυτές «ξεψάχνισαν» τα στοιχεία των μεταγραφών, ώστε να διαπιστώσουν τον τρόπο με τον οποίο έγινε η συναλλαγή με τους Βραζιλιάνους. Λίγους μήνες αργότερα, τον Μάρτιο του 2007, αποκαλύφθηκε πως η West Ham επ’ ουδενί ακολούθησε τη νόμιμη οδό στις πολύκροτες μεταγραφές. Η υπόθεση βγήκε στον «αφρό» τον ίδιο Ιανουάριο, όταν η Liverpool προσπάθησε να αποκτήσει στο χειμερινό παζάρι τον Mascherano!

 

west ham escape

 

Τότε, ζητώντας τις απαραίτητες λεπτομέρειες στο συμβόλαιό του, οι «Kόκκινοι» διαπίστωσαν πως ο παίκτης δεν ανήκε στους Λονδρέζους, αλλά στην Media Sports Investment. Mε παρέμβαση της η Premier League, ζήτησε όλες τις οικονομικές λεπτομέρειες της μετακίνησης από τα «Σφυριά». Εκείνοι καθυστέρησαν, εμφανίζοντας διαφορετικά συμβόλαια απ’ αυτά που είχαν καταθέσει την τελευταία ημέρα εκείνου του Αυγούστου, εκείνη του μπαμ. Το διοικητικό συμβούλιο της FA δήλωσε σαφώς πως «αν τα νέα δεδομένα ήταν γνωστά από εκείνη τη μέρα, τότε οι παίκτες δεν θα επιτρεπόταν να μεταγραφούν στην ομάδα». Στην West Ham επιβλήθηκε πρόστιμο 5,5 εκατομμυρίων λιρών, ενώ για καλή της τύχη δεν της αφαιρέθηκαν βαθμοί.

Στο μεταξύ πέρα από το πολυσυζητημένο σκάνδαλο και μία απρόσμενη αλλαγή ιδιοκτησίας, με τους επενδυτές να κατάγονται από την άγουρη ποδοσφαιρικά και οικονομικά Ισλανδία (!), τα πράγματα δεν πήγαιναν καθόλου καλά ούτε αγωνιστικά. Ο Pardew είχε «χάσει» τα αποδυτήρια και η ομάδα παρά το ελπιδοφόρο ξεκίνημα παρέπαιε, φτάνοντας στην 17η αγωνιστική να βρίσκεται στη 19η θέση και τον τραγικό απολογισμό των δύο βαθμών εκτός έδρας, που είχε ως αποτέλεσμα την απόλυση του Άγγλου προπονητή. Οι δύο Αργεντίνοι δεν βοήθησαν καθόλου στο πρώτο μισό της σεζόν, επηρεασμένοι από τη περιρρέουσα ατμόσφαιρα σχετικά με τη μεταγραφή τους, με τον Mascherano τελικά να καταφέρει να αποχωρήσει -και πάλι στη deadline day- για την Liverpool.

 

west ham escape

 

Μετά την απόλυση του Pardew, τη δύσκολη αποστολή για τη σωτηρία αναλαμβάνει ο Alan Curbishley. Πρώτο τεστ με την πρωτοπόρο Manchester United, το οποίο η ομάδα και ο νέος προπονητής περνούν ανέλπιστα επιτυχώς, νικώντας με 1-0. Δυστυχώς εκ των υστέρων αποδείχθηκε ότι αυτή η νίκη δεν ήταν κάτι άλλο παρά ένα πυροτέχνημα, καθώς ακολούθησε ένα σερί δέκα αγώνων χωρίς νίκη. Το τελευταίο παιχνίδι από αυτό το αρνητικό σερί ήταν και εκείνο στο οποίο ο Tevez ουσιαστικά «συστήθηκε» στο κοινό των «Σφυριών». Ήταν το παιχνίδι με τη μισητή αντίπαλο Tottenham, στο οποίο σκόραρε μία φορά και μοίρασε δύο ασίστ, με ομάδα του πάντως να ηττάται, παρότι κέρδιζε με 3-2 στο 85ο λεπτό του αγώνα!

Με εννέα παιχνίδια να απομένουν η West Ham βρισκόταν στο πάτο της βαθμολογίας και στο -10 από τη 17η θέση, χωρίς κανένα αισιόδοξο μήνυμα ότι μπορούσε να ανατρέψει την κατάσταση και να «σώσει» τη χρονιά. Κι όμως η εμφάνιση του Tevez στο τοπικό ντέρμπι αφύπνισε την ομάδα, σαλπίζωντας μια επική αντεπίθεση. Στην αμέσως επόμενη αγωνιστική τα «Σφυριά» φιλοξενήθκαν από τη Blackburn και παρά το γεγονός πως η γηπεδούχος προηγήθηκε, οι Tevez και Zamora ανέτρεψαν τη κατάσταση και έδωσαν τρίποντο ελπίδας στην ομάδα τους. Αυτή η νίκη όμως έπρεπε να έχει και συνέχεια, και είχε!

 

west ham escape

 

Στην δοκιμασία του Upton Park με αντίπαλο την Middlesbrough, πρωταγωνιστές ήταν και πάλι οι Tevez και Zamora, με την West Ham να προηγείται με 2-0 από το ημίχρονο, αποτέλεσμα που διατήρησε ως το τέλος του παιχνιδιού. Χωρίς να έχει τη δυνατότητα να διαλέξει παιχνίδια, καθώς όλοι οι βαθμοί ήταν πολύτιμοι, η ομάδα πηγαίνει στο Emirates για να αντιμετωπίσει την Arsenal των Arsene Wenger, Thierry Henry, Cesc Fabregas και πολλών άλλων αστέρων, που έναν χρόνο πριν είχε φτάσει στο τελικό του Champions League. Αντέχοντας τη πίεση της γηπεδούχου η ομάδα του Curbishley βρήκε το «χρυσό» γκολ με τον Zamora στο τέλος του πρώτου ημιχρόνου και πήρε μία ακόμα νίκη, που σχεδόν μαγικά την έφερε στο -2 από τη σωτηρία!

Σειρά είχε το ντέρμπι παραμονής με τη Sheffield United. Σε ένα κατάμεστο Brammall Lane οι «Λεπίδες»… πετσόκοψαν τους αντιπάλους τους με το ευρύ 3-0, ρίχνοντάς τους στο καναβάτσο. Δυστυχώς για τα «Σφυριά» επόμενη αντίπαλος ήταν η Chelsea, που διεκδικούσε στα ίσα το πρωτάθλημα με τη Manchester United. Οι «Μπλε» ήταν το ίδιο αμείλικτοι και δεν άφησαν περιθώρια στους γηπεδούχους, διαλύοντας τους με 1-4, κάνοντας την παραμονή ένα απατηλό όνειρο, αφού το πρόγραμμα ήταν κάθε άλλο παρά ευνοϊκό. Παρ’ όλα αυτά η West Ham δεν θα τα παρατήσει, νικώντας πρώτα την «Ευρωπαϊα» τότε Everton και στην συνέχεια την Wigan, στην πιο ευρεία νίκη (3-0) της σεζόν και μόλις την